Phobos valt uit elkaar en de kans is groot dat het resulterende puin een ring rond Mars gaat vormen.

Eerder deze maand kon je op Scientias.nl al lezen dat Mars’ maan Phobos geen lang leven meer beschoren is. Op de maan zijn lange groeven zichtbaar die erop wijzen dat deze langzaam door de zwaartekracht van Mars uit elkaar wordt getrokken. Onderzoekers schatten dat Phobos over zo’n dertig tot vijftig miljoen jaar letterlijk in stukken wordt gescheurd. Een nieuw onderzoek – gepubliceerd in het blad Nature Geoscience – geeft een nog gedetailleerder beeld van de ondergang van Phobos en dat leidt tot een opvallende conclusie.

Zwak
De afstand tussen Phobos en Mars wordt steeds kleiner, maar volgens de onderzoekers valt Phobos reeds voordat deze Mars’ atmosfeer raakt, uiteen. Dat komt doordat de maan al eens een flinke inslag te verduren heeft gehad en sinds die inslag flink is verzwakt. “Wij suggereren dat het zwakste materiaal naarmate de maan steeds dichterbij Mars komt te staan zich over twintig tot veertig miljoen jaar verspreidt en een Martiaanse ring vormt,” zo schrijven de onderzoekers.

De groeven op Phobos zijn duidelijk zichtbaar. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

De groeven op Phobos zijn duidelijk zichtbaar. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Dichtheid
Die ring kan tot wel 100 miljoen jaar standhouden, denken de onderzoekers. “En (de ring, red.) zal in eerste instantie een dichtheid hebben die vergelijkbaar is met de dichtheid van de ringen van Saturnus.”

Ons nageslacht zou er zeker goed aan doen om het hele gebeuren op de voet te volgen, zo stellen de onderzoekers. De mensheid krijgt zo een beter beeld van de ondergang van manen die richting een ander hemellichaam bewegen. Het is een scenario dat zich in het jonge zonnestelsel waarschijnlijk veelvuldig heeft afgespeeld.