Het team van de Zwitserse avonturier Bertrand Piccard heeft vandaag voor het eerst en met succes een testvlucht gemaakt met diens solarvliegtuig. Het voertuig is net zo breed als een Boeing 747 en weegt ongeveer net zoveel als een kleine auto. In 2012 wil Piccard met dit vliegtuig de wereld rondvliegen.

De uitdaging van deze eerste testvlucht was het rechtuit vliegen. “Om zonder brandstof te kunnen vliegen, moeten we het in een lijn laten vliegen,” vertelde Piccard kort voor het opstijgen van het vliegtuig. “Er kunnen dingen fout gaan: misschien krijgen we technische problemen, gaat de motor of een ander onderdeel kapot.” Het opstijgen verliep echter vlekkeloos. Met een snelheid van slechts 45 kilometer per uur steeg het vliegtuig op. Al snel verkreeg het solarvliegtuig de benodigde hoogte.

Opstijgen
Het solarvliegtuig verbruikt geen brandstof, maar haalt zijn energie uit 12.000 zonnecellen, vier elektrische motoren en oplaadbare lithiumbatterijen. Met deze energiebronnen kan het vliegtuig de lucht in, maar natuurlijk niet voor lang. Er moeten dan ook regelmatig tussenstops worden gemaakt. Bovendien gaat het vliegtuig langzaam: zo’n 70 kilometer per uur.

Prototype
Het ontwikkelen van het solarvliegtuig kostte zo’n 70 miljoen euro. Sinds december werden al enkele tests gedaan, maar hierbij vloog het vliegtuig nooit hoger dan 60 centimeter. Later dit jaar volgt nog een nachtvlucht met het solarvliegtuig. Als ook die tests goed verlopen, wordt op basis van dit prototype een nieuw vliegtuig gebouwd.

Solarvliegen is niet nieuw. In 1980 maakte een solarvliegtuig enkele demonstratievluchten voor publiek. Een jaar later vloog een soortgelijk vliegtuig van Frankrijk naar Engeland. Het project van Piccard is echter een stuk ambitieuzer: hij gaat samen met Andre Borschberg in een solarvliegtuig de wereld rond.