Nieuw onderzoek wijst erop dat niet een extreme droogte, maar een klein beetje minder regen de machtige Maya’s de kop kostte.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Science. Ze bestudeerden stalagmieten en meren om meer te weten te komen over het klimaat in de tijd van de Maya’s.

Oorlog?
De Maya’s waren een machtig volk. Ze regeerden over grote delen van Mexico, lieten indrukwekkende bouwwerken achter en spreken met hun Maya-kalender zelfs vandaag de dag nog tot de verbeelding. Maar ergens rond het jaar 800 raakte de cultuur in het zuiden opeens in verval. De Maya’s verlieten hun steden, waarop deze in verval raakten. Onduidelijk is waarom de Maya’s zo plots vertrokken. Sommige onderzoekers denken dat een extreme droogte de boosdoener was. Anderen wijten het aan oorlogen en sociale onrust.

WIST U DAT…

…de Maya’s ook heel goede astronomen waren?

Gedetailleerde schatting
Maar onderzoekers uit Engeland en Mexico pogen dat mysterie nu op te lossen. Ze stellen dat droogte inderdaad de boosdoener was, maar dat er maar weinig voor nodig was om de Maya’s op de knieën te krijgen. “Er zijn nog geen gezonde schattingen gemaakt over de ernst van deze droogte,” weet onderzoeker Eelco Rohling. “Maar sommige (onderzoekers, red.) suggereerden extreme scenario’s. Nieuwe gegevens maken het mogelijk om eindelijk gedetailleerde schattingen te krijgen.”

Bescheiden
“Onze resultaten wijzen op een bescheiden afname in neerslag. Deze afname bedraagt op jaarbasis ongeveer 25 tot 40 procent minder regen.” En toch was dat genoeg om voor problemen te zorgen. Uit het onderzoek blijkt namelijk dat er vooral ‘s zomers minder regen viel. En door de hitte verdampte er dan meer water dan er aan regen viel. Zo ontstonden tekorten aan water. Onduidelijk is of die tekorten op zichzelf tot het verlaten van de steden hebben geleid. Het is best mogelijk dat het tekort aan water namelijk weer leidde tot onrust en dat dat uiteindelijk leidde tot lege Maya-steden.

Het onderzoek is niet alleen interessant voor historici. Want we kunnen er ook voor de toekomst van leren. De bescheiden afname van regenval staat namelijk ook gepland voor de toekomst. “Er zijn ook wel verschillen (tussen de situatie van de Maya’s en onze situatie, red.), maar de waarschuwing is duidelijk,” meent onderzoeker Martín Medina-Elizalde. “Wat lijkt op een kleine afname in water kan leiden tot een groot, langdurig probleem.” In tegenstelling tot de Maya’s kunnen wij dat aan zien komen. Daar moeten we van profiteren, zo vinden de onderzoekers.