planeet

Wetenschappers hebben rond één van de sterkst gelijkende dubbelgangers van de zon een planeet ontdekt. De ster en bijbehorende planeet bevinden zich in de sterrenhoop Messier 67. Het is voor het eerst dat in een sterrenhoop een tweelingzusje van de zon mét een planeet ontdekt is.

Met grote regelmaat worden er exoplaneten – planeten buiten ons zonnestelsel – ontdekt. Maar tot op heden zijn maar relatief weinig van die planeten in sterrenhopen aangetroffen. En dat is best verrassend. Want juist in sterrenhopen zijn immers veel sterren te vinden. Waarom vinden we dan juist daar ook niet heel veel planeten? Zou de planeetvorming daar misschien anders gaan dan buiten de sterrenhopen?

Messier 67
Astronomen besloten dat uit te zoeken en richtten zich op de sterrenhoop Messier 67. “In de sterrenhoop Messier 67 zijn alle sterren ongeveer van dezelfde leeftijd en samenstelling als de zon,” vertelt onderzoeker Anna Brucalassi. “Dit maakt hem tot een perfect laboratorium om te onderzoeken hoeveel planeten in zo’n drukke omgeving ontstaan, en of dat bij voorkeur bij zwaardere of lichtere sterren gebeurt.”

Leven

Wie bij het horen van frasen als ‘planeet ontdekt rond zonachtige ster’ al fantaseert over buitenaards leven, komt in ieder geval in dit geval bedrogen uit. De planeet in kwestie staat zo dicht bij zijn ster dat het er veel te warm is voor leven.

Drie planeten
De onderzoekers bestudeerden 88 sterren in Messier 67, onder meer met behulp van de 3,6-meter ESO-telescoop in Chili. De astronomen ontdekten uiteindelijk drie planeten: twee bij zonachtige sterren en eentje bij een rode reuzenster. De planeet die rond de rode reus cirkelt doet er 122 dagen over om een rondje rond de ster te voltooien en is zwaarder dan Jupiter. De twee planeten rond de zonachtige sterren zijn aanzienlijk lichter: ongeveer een derde van de massa van Jupiter. Bovendien hebben zij maar respectievelijk zeven en vijf dagen nodig om een rondje rond de ster te voltooien.

Dubbelganger
Eén van de ontdekte planeten is bijzonder interessant. Deze cirkelt namelijk om één van de sterkst gelijkende dubbelgangers van de zon die tot op heden zijn ontdekt. Nog nooit hebben onderzoekers in een sterrenhoop een planeet ontdekt die rond een dubbelganger van de zon draait. Wel werden in 2012 in een sterrenhoop al planeten rond zonachtige sterren ontdekt.

Het onderzoek toont aan dat planeten in sterrenhopen minder zeldzaam zijn dan gedacht. “Deze nieuwe resultaten laten zien dat planeten in open sterrenhopen ongeveer net zo talrijk zijn als rond solitaire sterren – maar ze zijn niet gemakkelijk te detecteren,” stelt onderzoeker Luca Pasquini. “De nieuwe resultaten zijn in tegenspraak met eerder onderzoek waarbij het niet lukte om sterrenhoop-planeten op te sporen, maar zijn in overeenstemming met een aantal andere, recentere waarnemingen.”