planeet

Wetenschappers hebben een nieuwe exoplaneet ontdekt. De exoplaneet staat op zeer grote afstand van zijn moederster en heeft maar liefst 80.000 aardse jaren nodig om een rondje rond die ster te voltooien.

De planeet cirkelt rond de jonge ster GU Psc en heeft een massa die zo’n negen tot dertien keer groter is dan die van Jupiter. De oppervlaktetemperatuur wordt geschat op 800 graden Celsius. “GU Psc b is echt een cadeautje van de natuur,” vindt onderzoeker René Doyon. “De grote afstand die de planeet van de ster scheidt, stelt ons in staat om deze met verschillende instrumenten uitgebreid te bestuderen, waardoor we een beter begrip krijgen van grote exoplaneten.”

Jonge ster

Planeten rond jonge sterren (van zo’n 100 miljoen jaar oud) zijn aanzienlijk gemakkelijker direct waar te nemen. Dat komt omdat deze planeten nog aan het afkoelen zijn en dus helderder zijn.

Direct waargenomen
De nieuwe planeet is één van de weinige planeten die tot op heden middels directe waarnemingen is gespot. De meeste planeten worden indirect waargenomen. Meestal omdat ze voor hun ster langs bewegen en daarbij de helderheid van de ster tijdelijk afneemt. Als die dip in helderheid met regelmaat optreedt, is dat een signaal dat de ster wellicht omringd wordt door één of meer planeten. De nieuwe planeet ontdekten onderzoekers door observaties van meerdere telescopen met elkaar te combineren. “Planeten zijn veel helderder wanneer je ze in infrarood in plaats van in zichtbaar licht bestudeert,” vertelt onderzoeker Ève Naud. “Dit stelde ons in staat om GU Psc b te identificeren.”

Rariteit
De onderzoekers bestudeerden in totaal meer dan negentig jonge sterren (zie kader). Verrassend genoeg leverde dat weinig op. “We observeerden meer dan negentig sterren en vonden slechts één planeet,” vertelt onderzoeker Étiene Artigau. “Dus dit is echt een astronomische rariteit.”

Het volledige onderzoek naar de planeet GU Psc b is te vinden in het blad The Astrophysical Journal.