De planeet OGLE-TR-113b blijkt hard op weg te zijn om een gruwelijke dood te sterven. Wetenschappers concluderen dat de in 2002 ontdekte planeet – qua grootte vergelijkbaar met Jupiter – steeds dichter om diens eigen ster gaat draaien. Dat wijst erop dat de planeet op relatief korte termijn – 1,4 miljoen jaar – letterlijk verscheurd wordt.

Onderzoekers volgden de planeet tussen 2002 en 2009 nauwlettend en ontdekten dat deze diens rondje om de ster steeds sneller aflegt. Per aards jaar doet de planeet er 60 milliseconden korter over. Dat wijst erop dat de baan die de planeet maakt, krimpt.

Aantrekkingskracht
De afstand tussen de ster en OGLE-TR-113b is op dit moment ongeveer twee procent van de afstand tussen de aarde en de zon. Dat verklaart ook waarom de planeet steeds dichter naar de ster toebeweegt. De aantrekkingskracht tussen de twee hemellichamen versnelt de rotatie van de ster en dat gaat ten koste van de baansnelheid van de planeet.

WIST U DAT…

…onderzoekers onlangs de allereerste bewoonbare exoplaneet hebben gevonden?

Tweede systeem?
Er is nog een tweede mogelijke verklaring voor dit verschijnsel. Als de ster nog een tweede stellaire partner heeft, kan het zijn dat het hele systeem door toedoen van die partner naar de aarde toebeweegt. Daardoor lijkt de tijd die de planeet nodig heeft om rond diens ster te reizen korter te worden. De wetenschappers willen deze verklaring de komende tijd gaan onderzoeken.

Eén ding staat echter vast: als de planeet deze richting en snelheid aanhoudt, zal deze binnen 1,4 miljoen jaar door de zwaartekracht van de ster uit elkaar getrokken worden. Een spectaculaire gebeurtenis, zo concludeert onderzoeker Rory Barnes. “Je zou zien hoe een planeet verscheurd wordt.”