Op een nieuwe close-upfoto is te zien dat de planetoïde bezaaid is met stenen en kiezels.

De foto is gemaakt door ruimtesonde Hayabusa2, die sinds kort rond Ryugu cirkelt. Om deze foto te maken, naderde de ruimtesonde het oppervlak van de planetoïde tot een afstand van zo’n 1 kilometer. Nog niet eerder hebben we de planetoïde – door de ogen van Hayabusa2 – van zo dichtbij kunnen bewonderen.

Zwaartekracht
Hayabusa2 maakte de foto terwijl deze bezig was om de zwaartekracht van Ryugu in kaart te brengen. Hiertoe had de Japanse ruimtevaartorganisatie de sonde op een afstand van zo’n 6 kilometer van Ryugu gebracht. En vervolgens begon de sonde aan een ‘vrije val’, waarbij de Japanners zowel de koers als hoogte van de sonde niet langer bepalen. In iets minder dan 24 uur daalde de ruimtesonde iets meer dan vijf kilometer, naar een minimale hoogte van 851 meter. Op dat moment nam de Japanse ruimtevaartorganisatie het weer over: de stuwraketten werden aangezwengeld en de sonde klom weer naar een hoogte van zo’n vijf kilometer. De foto van Ryugu werd kort voor de Japanners de ruimtesonde weer gingen controleren, gemaakt.

Afbeelding: JAXA, University of Aizu & samenwerkingspartners.

Analyse
De komende dagen zal de beweging die Hayabusa2 tijdens de ‘vrije val’ maakte, bestudeerd worden. Op basis daarvan kunnen de Japanners binnenkort meer zeggen over de aantrekkingskracht van Ryugu.

Hier is aangeduid welk deel van Ryugu van heel dichtbij is gefotografeerd. Afbeelding: JAXA, University Tokyo, Koichi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu, AIST.

Het is belangrijk dat onderzoekers zowel de zwaartekracht als het oppervlak van Ryugu in kaart brengen. Aan boord van Hayabusa2 bevinden zich namelijk rovers en een lander die in een later stadium op het oppervlak meoten worden gezet. Daarnaast moet de Japanse ruimtevaartorganisatie nog een geschikte plek vinden voor een heus bombardement: in het voorjaar van 2019 moet Hayabusa2 een object op de planetoïde gooien en zo een krater genereren. Kort daarna zal de sonde in de krater afdalen om wat materiaal te verzamelen. Dat materiaal moet in 2020 op aarde worden afgeleverd.