Het heeft mogelijk implicaties voor onze zoektocht naar buitenaards leven.

Ruimtesonde Hayabusa 2 arriveerde in juni 2018 bij planetoïde Ryugu en heeft deze de afgelopen maanden uitgebreid bestudeerd. In het blad Science onthullen wetenschappers nu de eerste conclusies die op basis van de door Hayabusa 2 verzamelde data kunnen worden getrokken.

Droog
En één van de belangrijkste bevindingen is dat Ryugu verrassend weinig water herbergt. “(Ryugu, red.) is veel droger dan we verwachtten,” stelt onderzoeker Seiji Sugita. “En aangezien Ryugu met een leeftijd van 100 miljoen jaar vrij jong is – voor een planetoïde – suggereert het dat ook het moederlichaam (waar Ryugu van is losgebroken, red.) waterarm was.” Aangenomen wordt dat Ryugu een brokstuk is van een planetoïde die in beginsel enkele tientallen kilometers groot was.


Water en leven
Dat er zo weinig water te vinden is op Ryugu heeft wellicht belangrijke implicaties. Aangenomen wordt namelijk dat al het water op aarde – het belangrijkste ingrediënt voor leven zoals wij dat kennen – afkomstig is van planetoïden, kometen en de zonnenevel waaruit onze moederster is ontstaan. De aanwezigheid van droge planetoïden in de planetoïdengordel kan betekenen dat de modellen die gebruikt worden om de chemische samenstelling van het jonge zonnestelsel en dus de herkomst van het aardse water te beschrijven, enigszins herzien moeten worden. Maar de bevindingen hebben niet alleen implicaties voor de geschiedenis van onze eigen planeet. Het onderzoek heeft ook implicaties voor de zoektocht naar buitenaards leven. “Er zijn ontelbaar veel zonnestelsels te vinden en we moeten de zoektocht naar leven buiten ons zonnestelsel enigszins richting kunnen geven,” stelt Sugita. “Onze resultaten kunnen modellen die ons helpen om zonnestelsels te kiezen waarin we op zoek kunnen gaan naar leven, verfijnen.”

Bennu
Natuurlijk gaan onderzoekers hierbij niet over één nacht ijs; conclusies omtrent één planetoïde zijn nog geen reden om alle genoemde modellen op de schop te nemen. Gelukkig loopt er momenteel nog een interessante missie, waarbij een planetoïde onder de loep wordt genomen: ruimtesonde OSIRIS-REx arriveerde eind vorig jaar bij planetoïde Bennu. Onderzoekers zijn druk bezig om de twee planetoïden met elkaar te vergelijken en zo meer inzicht te krijgen in de planetoïdenpopulatie in het algemeen. Tot op heden blijken Bennu en Ryugu aardig wat overeenkomsten te hebben. Ze hebben een vergelijkbare vorm, zijn extreem donker en bedekt met grote keien. Maar er zijn ook verschillen. Zo bevat Ryugu veel minder water dan Bennu. En onderzoekers kunnen dat op dit moment nog niet verklaren.

De komende jaren zullen we nog veel meer over Ryugu en Bennu te weten komen. Zowel Hayabusa 2 als OSIRIS-REx keren over een paar jaar namelijk terug naar de aarde om daar materiaal af te leveren dat ze op de planetoïden hebben verzameld. Het zal ongetwijfeld meer inzicht geven in de samenstelling van de planetoïden en de rol die zij in ons zonnestelsel en het ontstaan van leven spelen.