planten

Klimaatmodellen overschatten de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer continu. En dat denken onderzoekers nu te kunnen verklaren. Uit nieuw onderzoek blijkt dat planten tot wel zestien procent meer CO2 absorberen dan gedacht.

Wetenschappers willen graag een helder beeld krijgen van hoe het klimaat van de aarde zich in de toekomst gaat ontwikkelen en welke gevolgen dat heeft voor onze planeet. Het is daarbij van groot belang dat we weten hoeveel CO2 er momenteel in de atmosfeer zit. Een nieuw onderzoek stelt nu dat we de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer overschatten. Planten blijken zo’n zestien procent meer CO2 te absorberen dan gedacht.

Zestien procent
De onderzoekers trekken die conclusie in het blad PNAS. Ze bestudeerden hoe planten en bomen CO2 absorberen. En dat blijkt veel efficiënter te gaan dan gedacht. Op basis van hun studie voorspellen de onderzoekers dat planten tussen 1901 en 2100 niet 915 miljard ton, maar 1057 miljard ton – oftewel zestien procent meer – CO2 zullen opnemen. Dat is een toename van zestien procent. De toename wordt deels ook toegeschreven aan het feit dat bestaande modellen onvoldoende rekening houden met het feit dat hogere temperaturen ook leiden tot meer plantgroei.

Stijging CO2
“Het verklaart één vraagstuk: Waarom neemt de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer niet sneller toe?,” stelt professor Peter Rayner in een reactie op het onderzoek (waar hij zelf overigens niet bij betrokken was). “We wisten al dat de natuur hard werkte om de concentratie CO2 onder controle te houden en dit verklaart hoe de natuur dat doet.”

Het grotere plaatje
Overigens wil dat niet zeggen dat we achterover kunnen leunen en ons niet langer zorgen hoeven te maken over het veranderende klimaat. “Wanneer het gaat over het controleren van veranderingen in de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer is de natuur heel interessant, maar zijn het de mensen die werkelijk de controle hebben. Het is ons probleem.” Doctor Roger Dargaville voegt daar in een reactie op het paper aan toe: “Het onderzoek suggereert dat planten meer CO2 opnemen dan gedacht, maar dat wil niet zeggen dat er netto ook meer CO2 wordt opgeslagen. Hogere temperaturen zorgen er waarschijnlijk ook voor dat door ontbinding meer CO2 aan de atmosfeer wordt teruggegeven en veranderingen in de hoeveelheid neerslag zal waarschijnlijk ook op lange termijn een nadelig effect hebben op de hoeveelheid CO2 die wordt geabsorbeerd. Al met al neemt het de noodzaak van het beperken van de CO2-uitstoot niet weg.”

Desalniettemin is het onderzoek zeker nuttig. “Het paper geeft ons nieuwe inzichten in hoe de structuur en functies van bladeren invloed uit kunnen oefenen op planetaire schaal,” vertelt doctor Pep Canadell, eveneens niet bij het onderzoek betrokken, in een reactie op de studie. “Het suggereert dat de vegetatie in de toekomst in staat is om meer koolstofdioxide te absorberen dan de modellen momenteel aannemen.” Om een goed beeld te krijgen van hoe het klimaat zich in de toekomst gaat ontwikkelen en welke gevolgen dat heeft voor onze planeet zouden we die nieuwe informatie in de modellen moeten opnemen.