BIOLOGIE  Niet alleen mensen voelen de effecten van de korte winterdagen. Ook planten weten precies hoe wanneer het de kortste dag van het jaar is. Wetenschappers onderzochten de zandraket, een eenjarige plant die bloeit in april en mei. Ze gebruikten computermodellen om de onderzoeken hoe de interne klok werkt.

Wetenschappers vonden een complex verband tussen de genen die verantwoordelijk zijn voor het interne ritme – de circadiaanse klok – en de genen die ervoor zorgen dat een plant bloeit. De interne activiteit van genen verandert wanneer de hoeveelheid daglicht verandert. Op de korste dag van het jaar zijn de genen nauwelijks actief. In april wel, waardoor de plant begint met bloeien.

“Door te onderzoeken hoe planten de tijd van het jaar bepalen, kunnen we ook het gedrag van andere gewassoorten voorspellen”, vertelt Dr. Isabelle Carre van de universiteit van Warwick. “Zo kunnen wetenschappers onderzoeken wat voor effect klimaatverandering heeft op het gedrag van gewassen.”

“En we kunnen het gedrag voorspellen van complexe gewassen als gerst en rijst”, voegt professor Andrew Millar van de universiteit van Edinburgh toe. “Dezelfde aanpak kan gebruikt worden om te kijken wat voor effect seizoenen hebben op voortplanting bij dieren, zoals schapen. We zijn benieuwd of de strategie om de kortste dag te ‘voelen’ hetzelfde is bij planten en dieren.”