kerberos

Eerder zagen we Pluto, Charon, Styx, Nix en Hydra al op foto’s van New Horizons opduiken en nu is ook Kerberos geportretteerd!

En natuurlijk levert ook de eerste redelijk gedetailleerde foto van deze maan weer verrassingen op. Zo lijkt de maan kleiner te zijn dan onderzoekers hadden verwacht. Ook is het oppervlak sterk reflecterend, iets wat onderzoekers niet hadden zien aankomen. “Het Pluto-systeem verrast ons opnieuw,” concludeert onderzoeker Hal Weaver.

Romp en kop
Kerberos doet qua vorm een beetje denken aan Rosetta’s komeet 67P/C-G. Deze komeet wordt ook wel aangeduid als een kosmisch badeendje omdat deze uit twee delen bestaat: een kop en een grotere romp. Kerberos heeft een soortgelijke vorm: het grootste deel meet ongeveer acht kilometer en het kleinere deel heeft een doorsnede van ongeveer vijf kilometer. Mogelijk is Kerberos ontstaan door een fusie van twee objecten.

De manen van Pluto. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

De manen van Pluto. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

Waterijs
Kerberos reflecteert ongeveer net zoveel licht als de andere kleine manen van Pluto. Het suggereert dat ook Kerberos bedekt is met relatief schoon waterijs.

Zoals gezegd verrast Kerberos de onderzoekers sterk. Voorafgaand aan New Horizons’ scheervlucht langs Pluto en zijn manen hadden onderzoekers Kerberos met behulp van ruimtetelescoop Hubble ‘gewogen’. Ze maten de invloed die Kerberos’ zwaartekracht op de andere manen had. Die invloed was verrassend groot, zeker als je bedacht hoe weinig helder de maan was. Het wees erop dat Kerberos vrij groot was en slechts weinig helder was, omdat deze bedekt was met donker materiaal. En wat zien we nu? Een klein Kerberos met een helder oppervlak! Onduidelijk is nog waarom Hubble zo’n ander beeld van de maan schetste.