Zal het dit keer wel doorgaan?

Woensdagavond iets over half elf had het moeten gebeuren: de eerste bemande commerciële vlucht naar het ISS. De avond voltrok zich echter iets anders dan gepland, toen bleek dat het slechte weer rondom het Kennedy Space Center aanhield. Zestien minuten voor de geplande lancering trokken NASA en SpaceX gedwongen de stekker eruit. Maar niet getreurd. Want morgenavond volgt poging twee!

Terugblik
Afgelopen woensdag verliep de aanloop naar de lancering voorspoedig. Er verschenen geen technische problemen op het toneel en zowel de Falcon 9-raket als de Crew Dragon werkten naar behoren. Een blik op de onheilspellende lucht maakte echter met menig optimisme korte metten. NASA bleef gedurende de avond hopen dat het weer toch zou opknappen. Maar dreigende wolken en spatten regen gooiden uiteindelijk roet in het eten. Een kwartiertje voor de geplande lift-off lieten NASA en SpaceX weten de missie uit te stellen. “Als we de lancering door hadden laten gaan, had dit mogelijk zelfs bliksem kunnen veroorzaken,” zegt NASA-baas Jim Bridenstine. “We hebben de juiste beslissing genomen.”


Dreigende wolken verzamelen zich rond het Kennedy Space Center. Afbeelding: NASA TV

Ook de twee astronauten Bob Behnken en Douglas Hurley die uren in de Crew Dragon doorbrachten stonden volledig achter het besluit. “We kunnen de regendruppels op de ramen zien,” zei Hurley toen hij en Behnken het nieuws ontvingen dat ze die dag niet meer zouden vertrekken. “We begrijpen dat dit voor iedereen jammer is, maar het hoort er nou eenmaal bij. Iedereen heeft het echter geweldig gedaan. Het was een goede oefening.”

Teleurgesteld
Het betekent dat de historische missie waren velen reikhalzend naar uitkeken iets langer op zich laat wachten. Het had namelijk hét moment moeten worden waarop voor het eerst een ruimtevaartbedrijf astronauten bij het ISS zou afleveren. Bovendien zouden er weer opnieuw Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse bodem worden gelanceerd. “Ik weet dat er teleurstelling heerst,” zegt Jim Bridestine. “Het weer had ons in de houdgreep. Desalniettemin was het een geweldige dag voor NASA en SpaceX. Onze teams hebben op een indrukwekkende manier samengewerkt en goede beslissingen genomen. Bovendien hebben we een natte generale repetitie met onze astronauten in volledige uitrusting uitgevoerd. Elke keer dat we dat doen leren we veel. En dat was ook deze keer niet anders.”

De lancering is vanzelfsprekend van groot belang voor zowel SpaceX als NASA. SpaceX verzekert zich met een succesvolle lancering van een prachtig contract, waarbinnen het nog geruime tijd zowel mensen als voorraden naar het ISS kan brengen. En NASA kan zich ondertussen met een gerust hart richten op missies die wat verder de ruimte in reiken. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie legt momenteel de laatste hand aan Orion en het Space Launch System, waarmee NASA al in 2024 de eerste vrouw op de maan wil zetten. En waarmee de Amerikanen op termijn ook naar Mars willen trekken. Die ambitieuze plannen staan overigens geenszins los van wat er in het ISS allemaal gebeurt. Sterker nog: het werk dat in het ISS plaatsvindt, is heel belangrijk voor de plannen van NASA. In het ISS worden namelijk technologieën getest en ontwikkeld en experimenten uitgevoerd die van groot belang zijn voor verre ruimtereizen en een een wat langer durend verblijf op andere hemellichamen. Daarom vindt NASA het ook zo belangrijk dat het ISS ondanks dat de focus van NASA misschien verschoven is naar deep space, continu bemand blijft. Het Commercial Crew-programma stelt NASA dan ook in staat om in feite van twee walletjes te eten en enerzijds dicht bij huis een fundament te leggen voor langdurige, diepe ruimtereizen en anderzijds ook daadwerkelijk op korte termijn de ruimte in te trekken. Het is dan ook geenszins overdreven om te concluderen dat komende lancering de opmaat is naar meer. Het begin van een opwindend nieuw tijdperk in de ruimte.

Zaterdagavond
Bovendien volgt morgenavond al de herkansing. Om 21:22 uur Nederlandse tijd wordt er opnieuw geprobeerd om Crew Dragon naar het internationale ruimtestation te sturen. Hopelijk werkt het weer dan wel mee. Overigens hoeven we er dan niet op te rekenen om Crew Dragon vanuit Nederland met eigen ogen te aanschouwen; dat zit er zaterdag – aangezien er ietsje eerder op de avond gelanceerd wordt – helaas niet in. Mocht het ook zaterdag niet lukken om te lanceren, kunnen NASA en SpaceX nog uitwijken naar zondag. Ook in dat scenario zullen we Crew Dragon jammer genoeg niet vanuit Nederland kunnen zien.


Wil je de lancering meemaken? Dan kun je online in te schakelen op NASA tv via deze link. NASA zendt namelijk een livestream uit waarin je de lancering kunt volgen. De livestream zal vier uur vóór de daadwerkelijke lift-off starten.

Meer weten…
…Over deze historische lancering en de betekenis ervan voor NASA, SpaceX en de ontsluiting van de ruimte? Lees er hier en hier alles over. En natuurlijk houden we je op Scientias.nl ook de komende dagen op de hoogte van alle ontwikkelingen.