Een nieuw onderzoek van General Motors onthult dat een polymeer vier vormen kan onthouden. Polymeren worden commercieel gebruikt in brandstofcelmembranen. Het materiaal kan gebruikt worden voor ruimteonderzoek en biomedische technieken.

Het materiaal, een perfluorosulphonic acid ionomer (PFSA) genaamd Nafion, is een polymeer die een vorm kan onthouden (een zogenaamde shape memory polymer, oftewel SMP). Wie het materiaal blootstelt aan een bepaalde luchtvochtigheid, temperatuur, licht of magnetisch veld, kan een vorm opslaan en vervolgens oproepen uit het geheugen.

Het onderzoeksteam verhitte dun materiaal van Nafion en legde ondertussen bepaalde vormen vast. Vervolgens werd het materiaal afgekoeld. Toen de wetenschappers het materiaal weer verhitte, kwamen de oorspronkelijke vormen terug. Nafion kan meerdere vormen onthouden, omdat de overgangstemperatuur (van bevroren glas-fase tot rubberachtige-fase) erg breed is, namelijk van 55 graden Celsius tot 130 graden Celsius.

Zolang het temperatuurverschil tussen twee vormen groot genoeg is, kan een polymeer vier vormen aannemen. En misschien wel meer!

De volgende stap is het onderzoeken of het mogelijk is om zulke polymeren in massaproductie te produceren voor gebruik in allerlei toepassingen.