Wetenschappers hebben ontdekt dat mensen die dicht bij de polen wonen, een groter brein en grotere ogen hebben.

Hoe dichter mensen bij de polen wonen, hoe groter hun brein en ogen, zo blijkt. “Iemand die in de Noordpoolcirkel woont heeft ogen die twintig procent groter zijn dan de ogen van iemand die bij de evenaar woont,” vertelt onderzoeker Robin Dunbar. En dat is niet voor niets. “Zij (de mensen dicht bij de polen, red.) hebben een beter zicht nodig als compensatie voor het feit dat op hogere breedte minder licht is.”

Onderzoek
De onderzoekers baseren hun conclusies op een onderzoek naar 55 schedels die toebehoren aan mensen die 200 jaar geleden leefden. De ‘proefpersonen’ kwamen uit twaalf verschillende volken. En hoe noordelijker de proefpersonen woonden, hoe groter hun brein.

WIST U DAT…

…wetenschappers vorig jaar een gezichtsreconstructie van een 4000 jaar oude Eskimo hebben gemaakt?

Intelligentie
De onderzoekers benadrukken dat een groter brein niet automatisch betekent dat de mensen ook intelligenter zijn. “Het betekent alleen dat de delen van het brein die nodig zijn om te zien groter zijn en dat zorgt ervoor dat het hele brein groter is,” concludeert onderzoeker Eiluned Pearce.

Drie opties
Volgens de onderzoekers hadden de mensen bij de polen drie keuzes: het bij het oude laten en genoegen nemen met een minder zicht. Of het deel van de hersenen dat betrokken is bij zien vergroten, maar de grootte van het brein hetzelfde laten (in dat geval zou een ander deel van de hersenen dus in moeten krimpen). Of het deel van de hersenen dat betrokken is bij zien vergroten en ook het brein groter maken. De onderzoekers moeten stellen dat de mens voor de derde optie is gegaan. Een verstandige keuze. Want zo konden de mensen beter zien, zonder dat ze er intelligentie voor in hoefden te leveren.

Het is eerder al aangetoond dat vogels en primaten grotere ogen hebben om hun zicht te verbeteren. Maar voor het eerst blijkt nu dat het ook onder mensen zo werkt. Mogelijk verklaart het waarom ook Neanderthalers een groter brein hadden.