Het is een vraag die wetenschappers allang bezighoudt: gedragen dieren zich anders als ze weten dat er (bijvoorbeeld in een dierentuin) naar hen gekeken wordt? Een nieuw onderzoek wijst erop dat dieren hun gedrag soms wel degelijk op die pottenkijkers aanpassen. Zo ‘zoenen’ en knuffelen prairiehonden meer wanneer er naar ze gekeken wordt.

Het is een belangrijk vraagstuk. Veel conclusies in onderzoeken zijn namelijk gebaseerd op observaties. Als dieren hun gedrag aanpassen op pottenkijkers kunnen die observaties wel eens een vertekend beeld geven.

Gedrag
Om te achterhalen hoe dat bij prairiehonden zit, bestudeerden onderzoekers hun gedrag. Ook telden de wetenschappers het aantal mensen dat de prairiehonden bezocht en bekeek. “In veel situaties reageerden de prairiehonden net zo op het feit dat ze bekeken werden als wij mensen zouden doen,” vertelt onderzoeker Adam Eltorai. De dieren leken te genieten van de aandacht en hoe meer mensen zich bij het hok verzamelden, hoe relaxter de dieren werden. “Wanneer meer mensen keken, werden de volwassen prairiehonden veel aanhankelijker. Ze kusten meer, raakten elkaar vaker aan en vochten minder.”

WIST U DAT…

…een kus van een prairiehond in veel opzichten lijkt op de zoenen die wij mensen uitwisselen? De dieren duwen hun lippen tegen de lippen van anderen en raken soms met het puntje van hun tong de tong van de ander aan.

Jongen
De jongere prairiehonden reageerden heel anders op al die pottenkijkers. Ze werden gespannen en kusten minder en vochten juist meer. “Het is mogelijk dat jonge prairiehonden zich gewoon als onstuimige jongen gedragen en dat de ‘stress’ die de bezoekers met zich meebrengen dat gedrag versterkt.”

Vijanden
Dat de ouderen zo relaxt werden door het bezoek verraste de onderzoekers. De dieren hebben namelijk nogal wat natuurlijke vijanden – van beren tot slangen en van vogels tot mensen – en men zou verwachten dat ze door pottenkijkers juist meer op hun hoede zouden zijn. “Het is mogelijk dat de prairiehonden – een van nature heel sociale soort – verrijkt worden door bezoek,” stelt onderzoeker Deborah Wells.

Dat wil echter niet zeggen dat alle diersoorten gebaat zijn bij een hoop pottenkijkers. Uit eerdere studies is bijvoorbeeld gebleken dat bepaalde soorten gorilla’s gestresst raken wanneer veel mensen zich rondom hun vertrekken verzamelen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Mila Zinkova.