olifant

Wij zouden misschien op de loop gaan voor een olifant die twee keer groter is dan de olifanten die we vandaag de dag kennen. Maar mensachtigen die duizenden jaren voor de Neanderthalers leefden, deden dat niet. Onderzoekers hebben bewijs gevonden dat deze mensen met succes op deze giganten joegen.

Onderzoekers vonden enkele jaren geleden in Kent de resten van een gigantische olifant terug. Het gaat om een Palaeoloxodon antiquus: een inmiddels uitgestorven olifant die ongeveer twee keer zo groot was als de Afrikaanse olifant en net zo zwaar was als vier gezinsauto’s. De afgelopen jaren hebben wetenschappers het dier druk bestudeerd. En onlangs deden ze zo een opmerkelijke ontdekking. Dicht bij de olifant vonden ze tachtig gereedschappen terug die gebruikt werden voor het slachten van dieren. “Hoewel er geen direct bewijs is dat ons vertelt hoe dit dier aan zijn einde kwam, wijst de ontdekking van deze gereedschappen er wel op dat het dier geslacht werd voor zijn vlees, waarschijnlijk door een groep bestaande uit minstens vier mensen,” vertelt onderzoeker Francis Wenban-Smith.

Gejaagd
Maar hoe weten we nu zeker dat de mensen op deze olifant joegen? De olifant kan toch ook een natuurlijke dood zijn gestorven en daarna door de mensen zijn geslacht? Dat kan. Maar de onderzoekers wijzen erop dat bijna alle geslachte olifanten die kriskras in Europa zijn teruggevonden verschillende dingen met elkaar gemeen hebben. Het zijn allemaal mannetjes in de bloei van hun leven. Dat suggereert dat de dieren uitgekozen werden en niet toevallig op het pad van de mensachtigen kwamen.

De slagtand van de prehistorische olifant. Afbeelding: University of Southampton.

De slagtand van de prehistorische olifant. Afbeelding: University of Southampton.

Houten speer
De aardlaag waarin de resten van de olifant en de gereedschappen zijn teruggevonden, is naar schatting zo’n 420.000 jaar oud. Het is moeilijk voor te stellen dat mensachtigen toen al in staat waren om op gigantische olifanten te jagen. “Maar het is wel mogelijk, met behulp van houten speren,” merkt Wenban-Smith op. “We weten dat mensachtigen daar in die tijd over beschikten.”

Maar een houten speer was niet genoeg om dit enorme beest op zijn knieën te dwingen. Mensen moesten daarvoor een team vormen en nauw met elkaar samenwerken. De ontdekking van deze prehistorische olifant wijst erop dat de mensachtigen dat honderdduizenden jaren geleden al deden.