heuvel

Archeologen hebben ontdekt dat mensen in de prehistorie in minder dan negentig dagen in staat waren om een heuvel die ongeveer 50.000 vierkante meter beslaat te laten verrijzen. Aan de bouw van de Amerikaanse heuvel moeten duizenden mensen gewerkt hebben.

De indrukwekkende heuvel kwam zo’n 3200 jaar geleden tot stand en maakt deel uit van Poverty Point (Louisiana): een verzameling heuvels en andere aanpassingen die prehistorische mensen aan het landschap deden. Het gebied strekt zich over zo’n drie vierkante kilometer uit. De heuvel die archeologen nu onder de loep hebben genomen, is de grootste in het gebied en zou als een soort slotstuk aan Poverty Point zijn toegevoegd.

Kort
Archeologen deden opgravingen in het gebied en verzamelden onder meer bodemmonsters om meer over deze grootste heuvel te weten te komen. Ze ontdekten dat de heuvel in vrij korte tijd moet zijn gebouwd: de aanleg heeft zeker niet langer dan 90 dagen geduurd en zou zelfs binnen 30 dagen kunnen zijn afgerond.

Poverty Point. Afbeelding: Maximilian Dörrbecker (Chumwa) (via Wikimedia Commons).

Poverty Point. Afbeelding: Maximilian Dörrbecker (Chumwa) (via Wikimedia Commons).

Erosie
De archeologen trekken die conclusie nadat ze vast moesten stellen dat er geen bewijs is dat de heuvel tijdens de aanleg ervan met regenval of erosie te maken kreeg. “We hebben het hier over een deel van het noorden van Louisiana dat tegenwoordig flink wat regen ontvangt,” vertelt onderzoeker T. R. Kidder. “Zelfs in een heel droog jaar lijkt het zeer onwaarschijnlijk dat deze locatie langer dan 90 dagen geen regen zou ontvangen. Toch laat de grond in deze heuvel geen spoor van erosie zien. En er is geen bewijs dat deze regio in die tijd door een periode van droogte heenging.” De heuvel moet dan ook wel in korte tijd zijn gebouwd.

Indrukwekkend
En dat is verrassend. het fundament van de heuvel beslaat namelijk zo’n 50.000 vierkante meter en het topje van de heuvel steekt 22 meter boven de nabijgelegen rivier uit. Om de heuvel te bouwen, was zo’n 238.500 kubieke meter grond nodig. Om zo’n hoeveelheid zand te verplaatsen, zouden vandaag de dag meer dan 30.000 flinke kiepwagens nodig zijn. “De heuvels van Poverty Point werden gebouwd door mensen die niet beschikten over lastdieren, kruiwagens of geavanceerde gereedschappen voor het verplaatsen van grond.” Waarschijnlijk werd de grond dan ook verplaatst door een rij van mensen te vormen die de grond in geweven manden, zakken of op houten schalen aan elkaar doorgaven. Om zo in negentig dagen tijd voldoende zand naar de heuvel te dragen, moeten ongeveer 3000 mensen fulltime gewerkt hebben. Ervan uitgaande dat elke arbeider zeker twee andere familieleden meebracht, moet de groep mensen die zich verzamelde voor de aanleg van de heuvel zeker 9000 mensen hebben geteld. “Aangezien een groep van 25 of 30 mensen al gezien wordt als groot voor een samenleving van jagers en verzamelaars is het verbazingwekkend dat deze oude samenleving een groep van bijna 10.000 mensen op de been kon brengen, een manier vond om deze mensen te voeden en de heuvel in een periode van maanden te bouwen.”

Het werk van de archeologen verandert de manier waarop we naar de jagers en verzamelaars in Amerika kijken. “Het voorziet ons van het eerste bewijs dat de vroege Amerikaanse jagers en verzamelaars niet zo simplistisch waren als gedacht. Onze resultaten staan haaks op hoe we lang tegen groepen bestaande uit jagers en verzamelaars hebben aangekeken.” Wetenschappers dachten namelijk over het algemeen dat ze politiek gezien niet zo goed georganiseerd waren en dus niet in staat waren om heel veel mensen te verzamelen en samen een groot project op te zetten. Maar Poverty Point bewijst het tegendeel. “Het idee van jagers en verzamelaars die een vies, bruut en kort leven leidden, wordt tegengesproken door ons werk dat erop wijst dat deze mensen er geavanceerde rituele en religieuze levens op nahielden waar het aanleggen van deze monumentale heuvels deel van uitmaakte.”