Vijf tot tien miljoen jaar geleden zweefde de enorme vogel Pelagornis chilensis boven Chili. Met een spanwijdte van 5,1 meter was en is het een recordhouder, zo concluderen de wetenschappers die het skelet van de oude vogel analyseerden en reconstrueerden. Sterker nog: dat record wordt wellicht nooit meer verbroken.

De Pelagornis chilensis leefde in Chili en woog zo’n dertig kilo. De enorme spanwijdte kwam het dier ongetwijfeld mooi uit. “Door te evolueren tot zo’n grootte kon de competitie met andere vogels vermeden worden,” legt onderzoeker Gerald Mayr uit. “Vogels met zo’n grootte konden enorme afstanden afleggen en gemakkelijker een prooi vinden in de open oceaan.”

Nadelen
Maar zo’n grootte heeft ook nadelen. Het duurt namelijk vrij lang voor een kuiken echt volwassen is. En dus is het dier als jong ook langer kwetsbaar. “Daarbij zijn veren vrij zwaar, dus hele grote vogels kunnen wel eens te zwaar zijn geworden.” Volgens de onderzoekers is de kans dan ook klein dat er ooit een vogel met een spanwijdte groter dan 5,1 meter wordt gevonden. Op een gegeven moment houdt het gewoon op en gaat de grootte van de vogel hem in de weg zitten.

Bot
Dat de Pelagornis chilensis ondanks diens gewicht en grootte in de lucht bleef, heeft het dier grotendeels te danken aan diens botten. Deze hadden extreem dunne wanden en waren daardoor heel licht.

Succes
De soort waartoe de vogel behoorde, was succesvol en hield het maar liefst 50 tot 60 miljoen jaar vol. Zo’n twee miljoen jaar geleden stierf de soort uit.

De wetenschappers presenteren de vogel en hun onderzoek ernaar in de nieuwste editie van het Journal of Vertebrate Paleontology.

Het skelet en de reconstructie van de vogel. Afbeelding: © Carlos Anzures