Het internationale ruimtestation is zojuist wat fleuriger geworden. Een oranje zinnia staat in bloei.

Het is voor het eerst dat een plant in de ruimte bloeit. De plant werd eind vorig jaar gezaaid. De zaadjes werden in een soort kussentje gevuld met aarde en voedingsstoffen gestopt en met LED-licht beschenen. Al snel ontkiemden de zaadjes.

Hier zie je de kussentjes waar de zinnia's uit groeien. Afbeelding: NASA.

Hier zie je de kussentjes waar de zinnia’s uit groeien. Afbeelding: NASA.

Zielig
Maar dat het een verhaal met een happy end zou worden, was even twijfelachtig. Rond de kerst ging het niet goed met de plantjes. Ze hingen er zielig bij, zo liet astronaut Scott Kelly op Twitter weten. Hij besloot zijn ‘inner Mark Watney’ aan te spreken. Hij verwijst daarmee naar het belangrijkste personage in de film ‘The Martian‘ die op Mars planten moet kweken om te overleven.

zinnia2

In bloei!
En blijkbaar heeft Kelly zijn ‘inner Mark Watney’ weten te vinden. Want op dit moment staat er een zinnia in bloei!

zinnia

Sla
Eerder kweekten de astronauten aan boord van het ISS al sla. En die sla hebben ze zelfs al opgegeten! Met het kweken van de zinnia’s gaan de astronauten nog een stapje verder. “De zinnia is heel anders dan sla,” vertelt Trent Smith, namens NASA. “De plant is veel gevoeliger. En heeft ook meer tijd nodig om te groeien: tussen de zestig en tachtig dagen.” Dat het nu toch gelukt is om de plant in bloei te krijgen, is een goed teken. Het laat zien dat de astronauten klaar zijn voor een volgende klus: tomaten kweken.

NASA wil het kweken van eetbare planten in de ruimte dolgraag onder de knie krijgen. Want tijdens lange ruimtemissies – bijvoorbeeld naar Mars – zullen astronauten zelfvoorzienend moeten zijn en hun eigen voedsel moeten verbouwen. Maar dat gaat in de ruimte allemaal net wat anders dan op aarde. Door in het ISS alvast te oefenen, krijgen we een beter beeld van de hindernissen, onmogelijkheden en kunnen we achterhalen welke planten wel en welke planten niet zo geschikt zijn voor in een buitenaardse kas.