vleermuis

Voor het eerst is het onderzoekers gelukt op basis van fossiele resten de kleuren van uitgestorven zoogdieren vast te stellen.

Fossiele resten kunnen ons veel vertellen over de omvang, lichaamsbouw, wijze van voortbeweging en zelfs het dieet van uitgestorven zoogdieren. Maar wanneer er dan een reconstructie van zo’n uitgestorven zoogdier wordt gemaakt, zijn de kleuren toch altijd gissen. Tot voor kort lukte het onderzoekers namelijk niet om de kleur van bijvoorbeeld de haren van zoogdieren op basis van fossiele resten vast te stellen. Maar daar is nu verandering in gekomen.

Vleermuizen
Onderzoekers hebben op basis van fossiele resten van twee inmiddels uitgestorven soorten vleermuizen de kleuren van deze vleermuizen vastgesteld. De beestjes – die vijftig miljoen jaar geleden leefden – moeten roodbruin zijn geweest.

Organellen
De onderzoekers stellen dat microscopische structuren die al eerder in fossiele resten van zoogdieren werden aangetroffen en werden aangezien voor gefossiliseerde bacteriën in werkelijkheid organellen zijn. Deze organellen bevinden zich in cellen en bevatten melanine: het pigment dat kleur geeft aan haar, veren, huid en ogen.

Veren
Deze gefossiliseerde organellen werden in 2008 voor het eerst beschreven. Onderzoekers troffen ze toen aan in gefossiliseerde veren. Sindsdien zijn onder meer de vormen van deze organellen gebruikt om te achterhalen welke kleuren bijvoorbeeld dinosaurussen moeten hebben gehad. Zo zijn de organellen waarin rode pigmenten zitten anders van vorm dan organellen met daarin zwarte pigmenten. En nu is dus voor het eerst aan de hand van deze organellen de kleur van een gefossiliseerd zoogdier vastgesteld.

Volgens de onderzoekers is het aan de hand van hun methode mogelijk om de kleuren van zoogdieren die tot 300 miljoen jaar geleden leefden, vast te stellen.