puppy

Wetenschappers proberen het al sinds de jaren zeventig en nu is het gelukt: met IVF puppies op de wereld zetten.

Al jarenlang is het mogelijk om IVF bij diverse zoogdieren – waaronder mensen – toe te passen. Men verzamelt dan een gerijpt eitje en sperma en laat deze in een kunstmatige omgeving een embryo vormen. Deze embryo’s worden vervolgens op het juiste moment bij de vrouw teruggeplaatst.

De cyclus
Al sinds de jaren zeventig proberen onderzoekers IVF ook bij honden toe te passen. Maar zonder succes. Dat komt doordat de voortplantingscyclus van een vrouwelijke hond heel anders in elkaar steekt dan die van andere zoogdieren. Onderzoekers haalden de eitjes bij het vrouwtje weg wanneer deze net zo ver gerijpt waren als bij andere zoogdieren bij wie IVF wel succesvol werd toegepast. Maar nooit kwam het bij de honden tot een bevruchting. Nu hebben onderzoekers ontdekt dat ze de eitjes beter nog een dag langer in de eileider kunnen laten zitten. Dan is de kans dat de bevruchting lukt, namelijk veel groter.

Geduld
Een andere hindernis die de onderzoekers moesten nemen, had te maken met de vruchtbaarheid van het vrouwtje. Een vrouwelijke hond kan maar één tot twee keer per jaar zwanger worden. Het betekent dat embryo’s enige tijd van tevoren moeten worden ‘gemaakt’ en langere tijd bewaard moeten worden. Ook dat probleem is opgelost: de onderzoekers maakten daartoe gebruik van de techniek die eerder werd toegepast om de hond Klondike op de wereld te zetten. Deze hond was het resultaat van kunstmatige inseminatie. De embryo’s werden daarna uit het lijf van de moeder gehaald en bevroren totdat de draagmoeder klaar was om de embryo’s te ontvangen.

Darmkanaal
Een tweede probleem waar de onderzoekers tegenaan liepen, was dat het darmkanaal van het vrouwtje helpt om het sperma klaar te maken voor bevruchting. Dus die helpende hand moesten de onderzoekers in het laboratorium nabootsen. Ook dat is gelukt.

Succes
“We voerden deze twee veranderingen door en nu hebben we succespercentages van tachtig tot negentig procent,” vertelt onderzoeker Alex Travis. Travis en collega’s plaatsten negentien embryo’s in een draagmoeder en daaruit kwamen zeven gezonde puppies voort. Uit genetisch onderzoek blijkt dat het gaat om twee puppies van een beagle-moeder en een cocker spaniel-vader en vijf van twee beagle-stelletjes.

Dat het gelukt is om IVF bij honden toe te passen, is belangrijk. Eerder toonden onderzoekers al aan dat ze in staat waren om sperma en eicellen te bevriezen en dus langdurig op te slaan. Maar nu kunnen ze ook gebruikt worden. “Nu kunnen we deze techniek gebruiken om de genen van bedreigde soorten te behouden,” stelt Travis. Ook biedt het onderzoekers de kans om in de toekomst bepaalde genetische eigenschappen uit een embryo te verwijderen en zo af te rekenen met bijvoorbeeld erfelijke ziekten. “Met een combinatie van gen-editing en IVF kunnen we mogelijk genetische ziekten nog voor ze ontstaan, voorkomen.”