De laatste generatie meisjes komt gemiddeld wanneer ze negen jaar en tien maanden oud is, in de puberteit terecht. Dat is bijna een jaar eerder dan twintig jaar geleden. Dat blijkt uit onderzoek. Experts maken zich zorgen; ook de seksuele activiteiten zouden eerder beginnen.

Wat de reden van deze vroege puberteit is, is onduidelijk. Wetenschappers vermoeden echter dat een ongezonde levensstijl en chemische stoffen in voedsel de schuldigen zijn. De onderzoekers baseren hun conclusies op een grootschalig onderzoek onder de Denen. Het is echter aannemelijk dat de resultaten wereldwijd gelden; uit onderzoek blijkt dat de puberteit ook in Amerika vroeger start dan twintig jaar geleden het geval was.

Borstkanker
Dat meisjes al op hun tiende borsten ontwikkelen, is volgens de onderzoekers een reden tot zorg. Zo zouden de hormonen die al zo vroeg in hun lichaam voorkomen, de kans op borstkanker vergroten. De meisjes worden immers langer aan oestrogeen – een belangrijke factor in de ontwikkeling van borstkanker – blootgesteld. Ook de kans op hartziektes neemt door de vroege ontwikkeling toe.

Seks
Bovendien is het maar zeer de vraag of de meisjes de seksuele ontwikkeling en alles wat daarmee samenhangt wel aankunnen. “Als meisjes eerder volwassen worden, komen ze op vroege leeftijd in aanraking met tienerproblemen en de kans op ziektes op latere leeftijd neemt toe,” legt onderzoeker Anders Juul uit. “We zouden ons daar zorgen over moeten maken. Ongeacht wat de achterliggende redenen zouden zijn. Het is duidelijk dat iets onze kinderen aantast.”

Bisphenol A
Er zijn verschillende oorzaken mogelijk. Zo kan het ongezonde dieet van kinderen een rol spelen. Ook het gebrek aan beweging of de chemicaliën waar ze gedurende hun jonge leven aan worden blootgesteld zijn wellicht van invloed. Eén van de ‘verdachten’ is bisphenol A. Deze stof zit onder meer in de flesjes van baby’s. Op basis van urine- en bloedmonsters probeert Juul nu te achterhalen of er een verband is tussen bisphenol A en de vroege puberteit.

Er is de afgelopen jaren veel veranderd met betrekking tot de puberteit. In de negentiende eeuw kregen meisjes pas rond hun vijftiende borsten. Jongens belandden zelfs pas rond hun zeventiende in de puberteit. In de jaren ’60 werd internationaal bepaald dat het ‘normaal’ was als meisjes op hun twaalfde voor het eerst ongesteld worden. Jongens ‘hoorden’ op hun veertiende de baard in de keel te krijgen. In 1991 belandden kinderen nog rond hun elfde in de puberteit.