Als we ervan uitgaan dat de mens Mars vroeg of laat moet koloniseren dan duiken er nogal wat problemen op. De moestuin is er daar één van. Op die afstand moeten astronauten hun eigen boontjes doppen én telen. Het feit dat de ruimte vacuüm is, werkt dan niet echt mee. Gelukkig kunnen groenten als sla en radijs en een gewas als tarwe veel meer hebben dan gedacht, zo blijkt uit onderzoek.

Om in de ruimte groente te kunnen telen, zijn speciale broeikassen nodig waarin de druk kunstmatig hoog wordt gehouden. De ruimte is namelijk vacuüm. En dat doet het leven geen goed: er is geen zuurstof en water – een ingrediënt van vele organismen – gaat met zo’n lage druk al snel koken.

Sla
Onderzoekers vroegen zich af wat er gebeurt als zo’n broeikasje kapot gaat. Is de oogst dan verloren? Ze teelden radijs, sla en tarwe en zetten deze twintig dagen in een kamer waar de druk net zo hoog was als op aarde. Daarna pompten ze de lucht eruit, zodat bijna sprake was van een vacuüm. Dat hielden ze zo gedurende dertig minuten.

WIST U DAT…

Oogst
Verrassend genoeg deerde het de planten niet. Nadat de onderzoekers de druk herstelden, bleven de groenten groeien en een week later waren ze klaar voor de oogst. De planten zagen er net zo goed uit als de exemplaren die niet uit een vacuüm kwamen.

Verwelken
Wel zorgde de lage druk er tijdelijk voor dat de planten verwelkten. Waarschijnlijk omdat al het water in de bladeren verdampte. De onderzoekers concluderen dan ook dat niet een gebrek aan zuurstof, maar uitdroging de planten bij een te lange blootstelling aan een vacuüm fataal worden.

Het is voor het eerst dat planten aan zo’n onderzoek worden onderworpen. Eerder bleek ook al dat bacteriën in staat zijn om zich in een vacuüm te handhaven.