orion

Het komt nu wel heel dichtbij: nog twee maandjes en dan kiest NASA’s nieuwe paradepaardje Orion voor het eerst het luchtruim. De raket die de ruimtecapsule omhoog moet helpen, bevindt zich inmiddels op het lanceerplatform.

Afgelopen week begon de Delta IV Heavy-raket die Orion naar grote hoogte moet brengen aan zijn reis naar het lanceerplatform. “Dit is een enorme mijlpaal die ons een stap dichterbij de lancering brengt die later dit jaar plaatsvindt,” vertelt Tony Taliancich, namens United Lunch Alliance.

Bijna
“We werken al maanden naar deze lancering toe en nu zijn we er bijna,” voegt Bob Cabana, werkzaam bij NASA, toe. “Orion is bijna af en de raket die Orion in de ruimte gaat brengen, bevindt zich op het lanceerplatform.”

Nieuw hoofdstuk
Orion wordt door NASA gezien als een nieuw hoofdstuk in de verkenning van de ruimte. Voorgaande bemande ruimtesondes – denk aan de Apollo-voertuigen en de spaceshuttle – kwamen vaak niet veel verder dan de maan en het ISS. Maar Orion is specifiek ontworpen voor verre ruimtereizen. NASA hoopt er onder meer mee naar een planetoïde en Mars te gaan vliegen.

De eerste testvlucht van Orion zal in december plaatsvinden. Vanzelfsprekend zal Orion dan onbemand het luchtruim kiezen. Overigens is deze ruimtevlucht niet helemaal representatief voor wat er straks met de bemande Orion gaat gebeuren. NASA heeft de afgelopen jaren namelijk niet alleen gewerkt aan een nieuwe ruimtecapsule, maar ook aan een nieuw lanceersysteem (nodig om Orion verder te brengen dan zijn voorgangers). Dat nieuwe lanceersysteem – Space Launch System, in de volksmond ook wel ‘monsterraket’ genoemd – is echter nog niet klaar. Pas in 2017 zal het systeem naar verwachting voor het eerst gebruikt kunnen worden. Dat betekent dat tijdens de testvluchten bedoeld om Orion het vuur aan de schenen te leggen noodgedwongen gebruik wordt gemaakt van een Delta IV heavy-raket.