Een Afrikaanse rat houdt er wel een heel bijzondere vorm van defensie op na: het dier verzamelt gif om zijn vijanden te vergiftigen.

Wetenschappers waren al lang geobsedeerd door het gedrag van de rat Lophiomys imhausi. Zodra de dieren bedreigd worden, wenden ze hun vijand de rug toe en wachten rustig af. Tegenstanders die het wagen om in het dier te bijten, worden vrij kort daarop ziek of gaan dood.

Maken
Hoe kan dat? Onderzoekers konden er maar niet achterkomen. Ze vermoedden wel dat de rat gebruik maakte van gif, maar konden niets ontdekken dat erop wees dat het dier gif kon maken. Een nieuw onderzoek lost het mysterie nu op.

WIST U DAT…

…slangen soms doen alsof ze giftig zijn?

Verzamelen
De rat blijkt geen gif te maken, maar gif te verzamelen. De ratten knagen aan de boom Acokanthera schimperei. Daarna spugen ze op hun vacht. En dat verklaart een hoop. De bast van de boom bevat namelijk een gif: een chemisch stofje dat ervoor zorgt dat de hartspier te actief wordt. Dieren die de ratten aanvallen, krijgen de haren – met het gif – in de mond. Hun hart begeeft het of ze worden ernstig ziek.

Bijzonder
Het is bijzonder dat de ratten zich op deze manier verdedigen. Er is slechts één ander zoogdier dat gif verzamelt om roofdieren op afstand te houden: de egel.

En het is heus geen aangeleerd trucje, zo benadrukken de onderzoekers. De ratten hebben een lichaam dat gebouwd is voor deze aanpak. Hun haren zijn zo samengesteld dat ze vloeistoffen goed tot zich kunnen nemen. En de huid van de dieren is dik, zodat ze gebeten kunnen worden – en hun gif kunnen verspreiden – zonder dat ze daar zelf iets aan overhouden. De slimme ratten zijn daarmee een geduchte tegenstander.