Voelen wat een ander voelt en op basis daarvan een ander helpen. Wij zijn niet de enigen die dat doen: ratten doen het ook.

Dat blijkt uit experimenten, waar onder anderen ScienceNow verslag van doet. Wetenschappers zetten twee ratten (die geen familie van elkaar waren) bij elkaar in een kooi en lieten ze twee weken aan elkaar wennen. Daarna werd één van de ratten in een plastic ‘kamertje’ in de kooi geplaatst.

Van streek
De gevangen rat raakte daardoor van streek. En dat ging ook de andere rat niet in de koude kleren zitten, zo bleek. Er was namelijk een manier om de gevangen rat te bevrijden. De andere rat moest daarvoor tegen een deurtje duwen. Maar liefst driekwart van de ratten ontdekte dat. En deze ratten bevrijdden zo de andere rat.

Motivatie
Een tweede groep ratten werd ook met het plastic kooitje geconfronteerd. Alleen zat er bij hen niets in. Slechts één op de zes ratten slaagde erin dat kooitje te openen. Volgens de onderzoekers wijst dat erop dat de ratten met een gevangen vriend veel gemotiveerder waren om het kooitje te openen.

WIST U DAT?

…wetenschappers onlangs een cyborg-rat maakten? Ze gaven het beest een stukje kunstbrein.

Niet nieuwsgierig
Natuurlijk is dat nog niet direct bewijs dat de ratten echt met elkaar meeleefden. Om te kijken of de ratten hun gevangen vriend op basis van inlevingsvermogen bevrijdden, zetten de onderzoekers een tweede onderzoek op. Ze confronteerden de ratten die hadden geleerd om het kooitje open te maken een maand lang elke dag met hun gevangen vrienden. En elke dag weer openden de ratten het deurtje. Dat bewijst dat nieuwsgierigheid geen reden was om tegen het deurtje te duwen. Zelfs toen het nieuwtje er al lang en breed af was, bleven de ratten hun vriendje bevrijdden, zo schrijven de onderzoekers in het blad Science.

Lekkernij
De onderzoekers zetten nog een experiment op. Nu konden de ratten kiezen: of een kooitje met een lekkernij of het kooitje met daarin hun vriend openen. En weer kozen de ratten ervoor om hun vriend te bevrijden. Sterker nog: de helft van de ratten koos ervoor om de snoepjes eerlijk met de vriend te delen.

Blijkbaar kunnen ratten opmerken dat soortgenoten in nood zijn en op basis daarvan in actie komen. Zelfs als dat voor de ratten zelf geen voordeeltje oplevert. Ratten zijn niet de eerste dieren waarvan wordt ontdekt dat ze met elkaar meeleven. Ook chimpansees zijn bijvoorbeeld meelevend. Toch zijn onderzoekers heel blij met deze ontdekking. Want met ratten kunnen ze veel gemakkelijker experimenteren dan met bijvoorbeeld chimpansees. En mogelijk kunnen ze middels experimenten met ratten nu achterhalen hoe meelevendheid (ook onder mensen) is ontstaan.