brug1

Wetenschappers hebben een recordbrekend lange ‘brug’ van waterstofgas ontdekt in de ruimte. De brug is maar liefst 2,6 miljoen lichtjaar lang en verbindt een sterrenstelsel en een groep sterrenstelsels die zich op zo’n 500 miljoen lichtjaar afstand van de aarde bevinden.

De brug gaat de boeken in als de langste waterstofgasbrug die ons tot op heden bekend is. Met een lengte van 2,6 miljoen lichtjaar is deze maar liefst 1 miljoen lichtjaar langer dan de gasstroom die vorig jaar in het Virgo-cluster werd aangetroffen. “We zien regelmatig stromen van gas in sterrenstelselclusters waarin veel sterrenstelsels dicht bij elkaar staan,” vertelt onderzoeker Rhys Taylor. “Maar nog nooit hebben we zo’n lange stroom ontdekt en dan bevindt deze zich ook nog eens buiten een cluster.”

Op de foto

De ‘brug’ heeft een groene kleur op de foto en strekt zich uit van het grote sterrenstelsel linksonder naar de groep sterrenstelsels bovenin. Een derde nabijgelegen sterrenstelsel (rechts) is hier middels een iets kortere brug van gas ook mee verbonden.

De stroom is niet alleen lang, maar bevat ook nog eens opvallend veel gas. “Normaal gesproken vinden we gas in de sterrenstelsels, maar hier vinden we de helft van het gas – vijftien miljard keer de massa van de zon – in de brug,” vertelt onderzoeker Roberto Rodriguez. Om een beeld te geven van om hoeveel gas het gaat: “Dat is meer dan het gas in de Melkweg en Andromedastelsel samen.”

De brug bevindt zich tussen een sterrenstelsel en een groep kleinere sterrenstelsels. Hoe de burg ontstaan is, is nog onduidelijk. Mogelijk bevonden de groep kleine sterrenstelsels en het grote sterrenstelsel aan de andere kant van de brug zich ooit dichter bij elkaar en is de afstand tussen deze twee gaandeweg groter geworden en is de brug daarbij meegerekt. Een andere mogelijkheid is dat het grote sterrenstelsel dwars door de groep kleine sterrenstelsels is gereisd en daarbij gas uit deze groep geduwd heeft. Nader onderzoek moet aantonen welke hypothese het dichtst bij de werkelijkheid komt.