europa

De Joviaanse maan Europa wordt alsmaar interessanter. Wetenschappers vermoeden dat deze maan platentektoniek heeft, net zoals de aarde. Dit is zeer uniek voor een maan. Het betekent dat het oppervlak regelmatig wordt vernieuwd.

Wetenschappers analyseerden beelden van de Galileo-ruimtesonde en vonden aanwijzingen voor platentektoniek. Het paper is verschenen in het toonaangevende wetenschappelijke journaal ‘Nature Geoscience’. Als dit inderdaad het geval is, worden er enkele vragen beantwoord. Eén van die vragen is: waarom zijn er scheuren te zien op het oppervlak van Europa?

Weinig kraters
Een andere vraag die uit de kaartenbak kan, is waarom er nauwelijks kraters te zien zijn op Europa. Als het oppervlak zichzelf vernieuwt, verdwijnen kraters en andere onzuiverheden op het bevroren oppervlak.

De maan Europa gefotografeerd door de Galileo-ruimtesonde.

De maan Europa gefotografeerd door de Galileo-ruimtesonde.

Puzzelstukjes
Simon Kattenhorn en zijn co-auteur Louise Prockter van de Johns Hopkins universiteit hebben bewijzen gevonden dat Europa zijn korst via subductie laat verdwijnen. Zo onderzochten Kattenhorn en Prockter hoe de scheuren liepen, waarna zij de ‘stukjes’ als een puzzel in elkaar probeerden te schuiven. Enkele stukjes waren verdwenen. “We analyseerden een gebied ter grootte van de Amerikaanse staat Louisiana, maar er was een stuk net zo groot als Massachusetts verdwenen”, zegt Kattenhorn. De staat Massachussets is ongeveer even groot als tweederde van België of de helft van Nederland, terwijl Louisiana qua oppervlak vergelijkbaar is met Griekenland.

Cryolava
Daarnaast vonden de onderzoekers cryolava op de grenzen waar de korst verdwijnt. Dit is gedeeltelijk gesmolten, stroperig ijs. Of dit ook daadwerkelijk een bewijs is van platentektoniek is nog maar de vraag. De onderzoekers hebben meer beeldmateriaal nodig, maar de Galileo-ruimtesonde is al sinds 2003 niet meer actief. De eerstvolgende ruimtesonde die aankomt bij Jupiter, arriveert pas in 2030. Even geduld hebben dus!