Intelligente mensen leven langer. De oorzaak van dat lange leven was lang onduidelijk, maar een onderzoek onder bijen lost dat mysterie eindelijk op. Mensen die beter bestand zijn tegen stress, kunnen beter leren. En bestand zijn tegen stress zorgt bovendien voor een langer leven: stress is namelijk de belangrijkste veroorzaker van (vroegtijdige) ouderdom en een korter leven.

De onderzoekers verzamelden een aantal honingbijen. De dieren zijn een prima model, want ze kunnen getraind worden en onthouden informatie. De bijen leerden – terwijl ze in stro vastzaten – een bepaalde geur te associëren met een beloning. Zodra de geur opdook, kwam er een druppel suiker naar beneden. De snelle leerlingen hadden dat al vlot door en staken hun tong uit wanneer de geur vrijkwam. Andere bijen hadden meer tijd nodig om dat verband te leggen.

Stress
Nadat de onderzoekers vast hadden gesteld welke bijen intelligent en minder intelligent waren, stelden ze de dieren bloot aan de ultieme stresstest: een omgeving met zeer veel zuurstof. Elk dier heeft zuurstof nodig, maar als er teveel zuurstof is, komen in het lichaam radicalen vrij die celmembranen afbreken en ervoor zorgen dat cellen zelfmoord plegen. En dat werkt ouderdom in de hand.

WIST U DAT…

…begin dit jaar uit onderzoek bleek dat intelligente mensen vaak links en atheïst zijn?

Zuurstof
Ook de bijen hadden overduidelijk last van de zuurstof. Maar de intelligente dieren hielden het opvallend genoeg wel langer uit: gemiddeld 58,8 uur. De minder intelligente bijen gaven het gemiddeld na 54,6 uur op. Dat wijst erop dat de intelligente bijen een sterker systeem hebben dat in staat is om de verwoestende radicalen in ieder geval tijdelijk tegen te houden.

IQ
De onderzoekers suggereren dat het alles te maken heeft met stress. De dieren die als intelligenter werden bestempeld, hadden tijdens het eerst experiment al aangetoond dat ze in een stressvolle situatie (het stro) beter presteerden. Waarschijnlijk zijn ze simpelweg beter bestand tegen stress en zorgt dat ervoor dat ze een hoger IQ en een langer leven hebben.

Volgens de wetenschappers is de kans groot dat ditzelfde voor mensen geldt. Beter bestand zijn tegen stress resulteert zowel in een hoger IQ als in een langer leven. De onderzoekers willen nu uitzoeken welk biologisch systeem of stofje ervoor zorgt dat we beter bestand zijn tegen stress. Wellicht kan dit stofje ook bij mensen met veel stress worden toegediend. Zo zou iedereen (relaxt of niet) langer kunnen leven.