In het verre noorden van de noordpool is het verschil tussen dag en nacht soms nihil. Er zijn dagen dat de zon niet ondergaat en er zijn dagen dat het nacht blijft. De aldaar woonachtige rendieren hebben zich daar prima op aangepast: ze zetten hun interne klok gewoon uit. Dat blijkt uit onderzoek.

Het dagelijkse ritme zit bij alle organismen ‘ingebakken’. De interne klok geeft precies aan hoe laat het is: tijd om te eten, tijd om te slapen, tijd om op te staan, etc. Het rendier op de noordpool vormt daar een noodzakelijke uitzondering op. Want wat moet het met een interne klok als de natuur zo onberekenbaar is?

“Onze vondsten impliceren dat evolutie met een oplossing is gekomen door de cellulaire klok uit te schakelen,” legt onderzoeker Andrew Loudon uit. Licht en donkerte worden een cyclus die al snel door het oog en het zenuwstelsel wordt opgemerkt. De hormonen worden op basis van dit ritme geregeld. Zo wordt het organisme door toedoen van de hormonen op een gegeven moment moe.

“Bij rendieren lijkt van een klok geen sprake.” Niets wijst erop dat het dier een interne klok heeft. In plaats daarvan reageren de hormonen direct op licht en donkerte, in plaats van op een vaste cyclus. “We vermoeden dat ze alle normale ‘klokgenen’ hebben, maar dat deze in rendieren op een andere manier geregeld worden.”

De ontdekking dat het rendier geen interne klok heeft, kwam oorspronkelijk als een verrassing. De wetenschappers vermoeden echter dat deze ontdekking op korte termijn ook bij andere dieren op de noordpool gedaan zal worden.