Wetenschappers hebben op het eiland Minorca de restanten van een gigantisch konijn ontdekt. Het dier leefde zo’n drie tot vijf miljoen jaar geleden en was ongeveer zes keer zo groot als de konijnen die vandaag de dag rondhoppen.

De nieuwe soort woog zo’n twaalf kilo en heeft de naam Nuralagus rex gekregen. “N. rex was een heel robuust en bijzonder konijn,” vertelt onderzoeker Josep Quintana. “Het was een heel kalm en vredig dier dat zich met langzame, maar krachtige bewegingen voortbewoog.”

Graven
Het dier kon niet zoals moderne konijnen hoppen. De ruggegraat was namelijk vrij stijf en kort. Het konijn zou wel een goede graver zijn geweest. Het dier groef naar wortels en knollen.

WIST U DAT…

…in het verre verleden nog veel meer giganten leefden?

Naar het eiland
Er moet een tijd zijn geweest dat dit gigantische konijn Minorca geregeerd heeft. “De voorouders van N. rex arriveerden in Minorca gedurende de crisis in het Messinien. Gedurende deze geologische periode droogde de Middellandse Zee op en kwamen de Balearen in contact met het omringende vasteland (Afrika en Europa, red.), dus de voorouders van de Nuralagus rex wandelden naar Minorca.”

Geen vijanden
Toen het water terugkeerde en Minorca een eiland werd, had het konijn geen vijanden. En daar profiteerde het dier sterk van: binnen relatief korte tijd werd het konijn tien keer zo groot als zijn voorouders. Het dier had ondertussen geen vijanden meer, hoefde zich niet te verdedigen en dus veranderde er nog meer. Zo ging het gehoor en zicht van het konijn achteruit. De ogen werden kleiner en de oren ook.

De wet van Foster
Het konijn bewijst daarmee de wet van Foster. Volgens deze theorie worden grote dieren op geïsoleerde eilanden alleen maar kleiner, terwijl de kleine dieren groot worden.

Uiteindelijk trok N. rex echter toch aan het kortste eind. Het klimaat werd koeler en het dier stierf uit, zo schrijven de onderzoekers in het blad Journal of Vertebrate Paleontology.