Dit kan wel eens het grootste vliegende reptiel zijn dat ooit op aarde leefde.

Onderzoekers ontdekten de resten van de pterosauriër in de Gobi-woestijn. De resten zijn gefragmenteerd, maar volgens de onderzoekers gaat het om een wervel van een vliegend reptiel dat ergens op het randje van het Campanien en Maastrichtien leefde. En wat voor één, want de wervel is heel groot.

Enorm
En dat suggereert dat ook deze pterosauriër enorm was. Het is vrij lastig om op basis van deze beperkte en gefragmenteerde resten de exacte omvang van het vliegende reptiel vast te stellen, maar hij kon zich waarschijnlijk goed meten met de grootste pterosauriër die ons tot op heden bekend is en was mogelijk nog net wat groter.

Quetzalcoatlus northropi. Afbeelding: Witton MP, Naish D (2008) A Reappraisal of Azhdarchid Pterosaur Functional Morphology and Paleoecology. PLoS ONE 3(5): e2271. doi:10.1371/journal.pone.0002271 (via Wikimedia Commons).

De grootste pterosauriër die we kennen, is Quetzalcoatlus northropi. Het vliegende reptiel zou een spanwijdte van zo’n tien meter hebben gehad. En als deze pterosauriër voet op de grond zette, zou zijn kop zich ongeveer vier meter boven de grond hebben bevonden.

Wijdverspreid
Met de ontdekking van deze enorme pterosauriër hebben onderzoekers niet alleen mogelijk de grootst pterosauriër ooit ontdekt. Ze tonen er tevens mee aan dat grote pterosauriërs wijdverspreid waren over Eurazië en Noord-Amerika.

Pterosauriërs leefden gelijktijdig met de dinosaurussen en waren bijzonder succesvol. De reptielen zouden meer dan 150 miljoen jaar heer en meester zijn geweest in de lucht. En in die lange periode nam de diversiteit onder de pterosauriërs rap toe. Ze waren er bijvoorbeeld in allerlei maten – sommigen waren zo groot als een vliegtuig, anderen waren qua grootte meer vergelijkbaar met een papieren vliegtuigje. Zo’n 66 miljoen jaar geleden stierven de pterosauriërs – net als de dinosaurussen – uit. Hoewel er van dinosaurussen regelmatig vrij complete fossiele resten worden teruggevonden, zijn de fossiele resten van pterosauriërs vrij zeldzaam. Hun fragiele botten blijven slecht bewaard.