perzik

In totaal ontdekten onderzoekers acht stokoude perzikpitten die er net zo uitzien als de moderne perzikpit.

Wetenschappers vermoedden al langer dat de perzik zoals we die nu kennen zijn oorsprong vond in China. Maar het oudste bewijs daarvoor is amper 8000 jaar oud. Tot nu: in het zuidwesten van China zijn perzikpitten teruggevonden die maar liefst 2,5 miljoen jaar oud zijn en ons meer kunnen vertellen over de geschiedenis van deze nog altijd graag geziene vrucht.

China
De vondst onderschrijft allereerst het vermoeden dat de perzik in China ontstond. “De perzik was getuige van de menselijke kolonisatie van China,” stelt onderzoeker Peter Wilf. “De perzik was er voor de mensen er waren.”

Mogelijk at Homo erectus - een inmiddels al lang uitgestorven mensachtige - wel perziken die in veel opzichten lijken op de perziken die we vandaag de dag in de supermarkt of bij de groenteboer kopen. Afbeelding: Rebecca Wilf.

Mogelijk at Homo erectus – een inmiddels al lang uitgestorven mensachtige – wel perziken die in veel opzichten lijken op de perziken die we vandaag de dag in de supermarkt of bij de groenteboer kopen. Afbeelding: Rebecca Wilf.

Domesticeren
Wetenschappers willen graag meer weten over de geschiedenis van de perzik, omdat deze een belangrijke rol speelde in de geschiedenis van de mens. Dieren en misschien zelfs primaten en uiteindelijk de eerste mensachtigen aten zoet, wild fruit en speelden een belangrijke rol in de evolutie van dat fruit. Pas veel later, toen de moderne mensen kwamen, werd de perzik gedomesticeerd. Mensen creëerden zo verschillende soorten perziken, de perziken werden groter en veroverden vanuit China de wereld.

Natuurlijke selectie
De perzikpitten die nu zijn ontdekt, wijzen erop dat de perziken voordat deze gedomesticeerd werden, evolueerden door toedoen van natuurlijke selectie. “Is de perzik die we vandaag de dag zien het resultaat van de kunstmatige teelt die sinds de prehistorie plaatsvindt of evolueerde deze door natuurlijke selectie? Allebei!” vertelt Wilf.

Hoewel de ontdekte pitten 2,5 miljoen jaar oud zijn, zijn ze vrijwel identiek aan de pitten die we vandaag de dag in perziken aantreffen. De 2,5 miljoen jaar oude pitten moeten een diameter van ongeveer 5 centimeter hebben gehad. “Probeer je de kleinste commerciële perzik van vandaag de dag voor te stellen: dat is hoe deze perziken eruitzagen. Rond de pit zat vlezig, eetbaar fruit. Het moet heerlijk zijn geweest.”