De grootste waren naar schatting tussen de 18 en 23 centimeter(!) groot. En behoren daarmee tot een compleet nieuwe klasse, aldus onderzoekers.

Het is februari 2018 en een supercel – de zwaarste onweersbui die we kennen – trekt over de dichtbevolkte stad Villa Carlos Paz in Argentinië. De bui gaat gepaard met neerslag, waaronder gigantische hagelstenen. En die braken waarschijnlijk alle records, zo stellen onderzoekers nu in het blad Bulletin of the American Meteorological Society. Sterker nog: er moet een compleet nieuwe klasse voor hagelstenen in het leven worden geroepen om deze reusachtige hagelstenen te beschrijven. “Het is ongelofelijk,” aldus onderzoeker Matthijs Kumjian.

Record
Om meer te weten te komen over deze hagelbui gingen wetenschappers in gesprek met inwoners van Villa Carlos Paz. Ze verzamelden foto’s die tijdens de hagelbui of kort daarna van de hagelstenen waren gemaakt. En ook foto’s van de aangerichte schade werden geanalyseerd. Daarnaast bestudeerden de onderzoekers onder meer radardata. Op basis van al die informatie kunnen de onderzoekers maar één conclusie trekken: dit was een zeer opmerkelijke en hoogstwaarschijnlijk zelfs recordbrekende hagelbui.


De hagelstenen waren gigantisch. Zo stuitten de onderzoekers tijdens hun studie zelfs op een hagelsteen die een afmeting tussen de 18 en 23 centimeter moet hebben gehad. Even voor jouw beeldvorming: dan hebben we het dus over een hagelsteen ter grootte van een volleybal! Het kan zomaar zijn dat deze hagelsteen – als de ware omvang bij de bovengrens van de geschatte omvang in de buurt komt – een nieuw wereldrecord heeft neergezet.

Klasse apart
Deze gigantische hagelstenen zijn een klasse apart. Letterlijk; in hun studie pleiten Kumjian en collega’s ervoor om een nieuwe klasse hagelstenen in het leven te roepen waaronder deze giganten geschaard kunnen worden. Ze doen ook een voorstel voor een naam. Zo zou de klasse ‘reusachtige hagelstenen’ genoemd moeten worden. Alle hagelstenen groter dan 6 inches (15,2 centimeter) zouden in deze categorie vallen.

De reusachtige hagelsteen die in Argentinië uit de lucht kwam vallen en alle records lijkt te verbreken. Afbeelding: Victoria Druetta.

Impact
“Alles groter dan 2,5 centimeter kan deuken in je auto veroorzaken,” vertelt Kumjian. “En in sommige zeldzame gevallen gaan 15 centimeter grote hagelstenen zelfs door daken en meerdere verdiepingen in huizen heen. Wij zouden de impact die deze hagelstenen op onze eigendommen en leven hebben, graag beperken, door dit soort gebeurtenissen beter te voorspellen.” Het vereist dat we meer inzicht krijgen in hoe dit soort buien ontstaan. Maar dat vereist weer dat er meer onderzoek wordt gedaan naar dergelijke hagelbuien die reeds hebben plaatsgevonden. Het maakt de gebeurtenissen in de dichtbevolkte stad Villa Carlos Paz van onschatbare waarde. “Zo’n goed geobserveerde gebeurtenis helpt ons om de omstandigheden en stormen die reusachtige hagelstenen voortbrengen te begrijpen en uiteindelijk ook om ze te voorspellen en detecteren.”


Hoe vaak stormen met reusachtige hagelstenen precies ontstaan, is niet duidelijk. Maar de onderzoekers denken dat ze vaker voorkomen dan wordt aangenomen. Om een goed beeld te krijgen van de frequentie van deze bijzondere stormen is het noodzakelijk dat mensen die ze meemaken, deze rapporteren en – indien mogelijk – de hagelstenen fotograferen. Bij voorkeur met een liniaal ernaast.

De toekomst moet uitwijzen of deze reusachtige Argentijnse hagelstenen een plekje krijgen in het WMO Archive of Weather and Climate Extremes. In het bijzondere archief worden alle weerrecords bijgehouden. Zo vind je er recordbrekende temperaturen, maar recordbrekende regenval en windsnelheden. En sinds enkele jaren ook recordbrekende bliksemschichten, zoals de langste ooit gespot (321(!) kilometer) en de bliksemschicht die het langst aanhield (7,74 seconden).