Bamboe blijkt voor de panda een uitstekende vleesvervanger te zijn.

De moderne reuzenpanda eet vrijwel alleen maar bamboe. Het dieet van het dier staat dan ook in schril contrast met dat van zijn voorouders die eigenlijk alleen maar vlees aten. Het lijkt een enorme overgang: van vleeseter naar vegetariër. Maar nieuw onderzoek suggereert dat dat in het geval van de reuzenpanda wel meevalt. Zijn dieet lijkt misschien vegetarisch, maar levert voedingsstoffen die we niet direct met een vegetarisch dieet associëren.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Current Biology. Ze bestudeerden de mix van macronutriënten – voedingscomponenten die in grote hoeveelheden voorkomen én energie leveren – in het reuzenpanda-dieet. En hoewel de panda alleen maar planten eet, lijkt het dieet als we kijken naar de eiwitten en koolhydraten sterk op dat van een hypercarnivoor, oftewel een dier wiens dieet voor meer dan 70% uit andere dieren bestaat. De reuzenpanda blijkt ongeveer 50% van zijn energie uit eiwitten te halen, en kan zich op dat punt meten met wilde katten en wolven. “Afgaand op wat ze eten, behoren de reuzenpanda’s absoluut tot de herbivoren, maar als je rekening houdt met de macronutriënten in het dieet, zouden ze net zo goed tot de vleeseters gerekend kunnen worden,” stelt onderzoeker Fuwen Wei.


Het onderzoek geeft meer inzicht in de evolutionaire geschiedenis van de reuzenpanda die ergens in het verleden het vlees inruilde voor een geheel plantaardig dieet. Eerdere studies hebben al aangetoond dat zowel de schedel als kaken en tanden van reuzenpanda’s helemaal zijn afgestemd op het eten van planten. Tegelijkertijd lijkt hun spijsverteringskanaal en de mix van enzymen en microben die we daar aantreffen weer heel sterk op dat van vleeseters. Die mix van vleeseter-kenmerken en planteneter-kenmerken is dankzij dit nieuwe onderzoek redelijk goed te verklaren: voor de panda is bamboe een soort vegetarisch vlees.