BIOLOGIE  Onderzoekers zijn erin geslaagd om meer olie uit de bladeren van tabaksplanten te genereren. Voorheen leverden de bladeren weinig olie op en moesten de energiezoekers het vooral van de tabakszaden hebben. Maar dat gaat veranderen. De ontdekking is een belangrijke stap voorwaarts in de zoektocht naar biobrandstoffen.

Dat tabakszaden olie bevatten, was allang bekend. Het probleem is echter dat tabaksplanten slechts weinig zaden voorbrengen: zo’n 600 kilo zaad per acre. Vandaar dat de onderzoekers op zoek gingen naar een manier om ook de tabaksbladeren olie te laten voortbrengen. “Tabak is heel aantrekkelijk als biobrandstof, omdat het de bedoeling is om planten te gebruiken die niet nodig zijn om voedsel te produceren,” legt onderzoeker Vyacheslav Andrianov uit.

De wetenschappers zijn erin geslaagd om de plant zo genetisch te manipuleren dat de bladeren meer olie bevatten. “In sommige gevallen produceren de planten een twintig keer zoveel olie als normaal,” vertelt Andrianov.

1,7 tot 4 procent van het droge gewicht van normale tabaksbladeren bestaat uit olie. Door het gen diacyglycerol acytransferase (DGAT) te veranderen, werd dat 5,8 procent. Bij de verandering van het leafy cotyledon 2-gen (LEC2) werd dat zelfs 6,8 procent. De onderzoekers concluderen dat tabak op basis van dit onderzoek een aantrekkelijke en veelbelovende energieleverancier is.