Robonaut 2, ook wel bekend als R2, vertrekt morgen samen met zes astronauten aan boord van het ruimteveer Discovery naar het internationaal ruimtestation. Het is de bedoeling dat de robot – die over al zijn verrichtingen twittert – in de toekomst allerlei taken in het ISS gaat verrichten en zo het leven in het ruimtestation gemakkelijker maakt.

Zo gaat Robonaut 2 het ISS schoonmaken en buiten in extreme kou of hitte het gereedschap voor ruimtewandelende astronauten vasthouden. Ook in noodsituaties zoals lekkages en branden kan Robonaut 2 uitkomst brengen.

“Het is een kleine stap voor deze robot, maar een enorme sprong voor de blikken mensheid,” grapt Rob Ambrose, hoofd van de automatiserings-, robotica- en simulatie-eenheid van het Johnson Ruimtecentrum in Houston. Mogelijk zijn de afstammelingen van R2 in staat om in de komende decennia asteroïden, Mars of andere werelden voor de mens te verkennen.

R2 werd in samenwerking tussen NASA en General Motors gebouwd en bestaat uit een torso zonder benen. R2 heeft wel twee armen en een hoofd. Hoewel de robot slechts één meter hoog is, weegt hij meer dan honderdvijftig kilo. Of de robot echt zo handig is als men zegt, zal in de komende weken en maanden moeten blijken.