planeten

Astronomen hebben – geholpen door een robot – relatief dicht bij de aarde twee nieuwe planeten ontdekt. De planeten cirkelen om de ster HD 7924 die ‘slechts’ 54 lichtjaar van ons verwijderd is.

De onderzoekers ontdekten de nieuwe planeten door te onderzoeken of de ster HD 7924 ‘wiebelde’. Wanneer een ster wiebelt kan dat namelijk wijzen op de aanwezigheid van planeten die – terwijl ze om de ster heen draaien – aan de ster trekken. De onderzoekers ontdekten de planeet met behulp van het Keck Observatory en de Automated Planet Finder (APF) Telescope. APF wordt gerund door computers en speurt elke heldere avond de hemel af op zoek naar nieuwe planeten. “In eerste instantie gebruikten we APF als een reguliere telescoop,” vertelt onderzoeker BJ Fulton. “Maar na maanden weinig geslapen te hebben, leek het niet zo’n gek idee om de computer het werk te laten doen. Dus schreven we software die ons in staat stelde om onszelf te vervangen door een robot.”

De APF-telescoop en het Keck Observatory hadden uiteindelijk meerdere jaren nodig om de twee nieuwe planeten te ontdekken. Met de ontdekking komt het totale aantal planeten dat – voor zover wij weten – rond HD 7924 draait op drie. In 2009 ontdekte het Keck Observatory al een eerste planeet rond de ster. De drie planeten staan allemaal dichter bij hun ster dan Mercurius bij onze zon staat. Ze doen er vijf, vijftien en 24 dagen over om een rondje rond hun ster te voltooien. “De drie planeten zijn heel anders dan de planeten in ons zonnestelsel, met een massa die zeven tot acht keer groter is dan de massa van de aarde en banen die ze heel dicht langs hun moederster voeren,” stelt onderzoeker Lauren Weiss.

De ontdekking van deze planeten die relatief dicht bij ons staan, smaakt naar meer. APF zal de komende tijd systematisch op zoek gaan naar superaardes rond nabijgelegen sterren. “Wanneer het onderzoek klaar is, hebben we een beeld van de kleine planeten die rond zonachtige sterren tot zo’n 100 lichtjaar van ons vandaag draaien,” vertelt Fulton. “Dit niveau van automatisering verandert de astronomie,” stelt onderzoeker Andrew Howard.