james

Wetenschappers hebben een robot geleerd om dorstige mensen te herkennen. De robot – die dienst doet als barman – kan aan de lichaamstaal van mensen aflezen of ze iets willen bestellen of niet.

De wetenschappers doken de kroeg in en bestudeerden mensen die aan de bar hingen en een drankje bestelden. Al snel ontdekten ze dat deze mensen bepaalde signalen gebruiken om aan te geven dat ze willen bestellen. De mensen die zin hebben in een drankje plaatsen zichzelf direct aan de bar en kijken vervolgens naar de barman. Wanneer die twee signalen tegelijkertijd worden afgegeven, kan men er bijna gif op innemen dat de persoon aan de bar bestellen wil. Opvallend genoeg waren er maar weinig mensen die heel expliciet aangaven iets te willen drinken, bijvoorbeeld door demonstratief hun portemonnee te pakken of hun hand op te steken: slechts een fractie van de kroeggangers deed dat. De mensen die niet wilden bestellen, bleken zich niet direct aan de bar te positioneren, maar een kleine afstand tot de bar te bewaren.

De robot
Aan de lichaamstaal van mensen is dus te zien of ze willen bestellen of niet, zo stellen de onderzoekers in hun paper. Met die wijsheid op zak gingen de onderzoekers terug naar het laboratorium en gingen aan de slag met robot James. Ze leerden hem de signalen op te pikken en daar vervolgens correct op te reageren.

Lawaaiig

Een bar is vaak lawaaiig, vandaar dat de robot leert om op lichaamstaal af te gaan en zich niet (alleen) te laten leiden door wat klanten zeggen.

Dorst?
Nadat de robot de signalen had geleerd, wist deze feilloos welke barhangers hij een drankje aan moest bieden en welke kroeggangers niet dorstig waren. Zelfs wanneer meerdere mensen tegelijkertijd de bar benaderen om een drankje te bestellen, raakt James niet in paniek. De robot houdt bij wie als eerste de twee signalen afgeeft en helpt mensen dus in de juiste volgorde aan een drankje. Willen mensen bij een menselijke barman nog wel eens met succes een poging doen om voor te piepen: James pikt dat niet.

James maakt onderdeel uit van het Europese JAMES-project. JAMES staat voor Joint Action for Multimodal Embodied Social Systems. De onderzoekers proberen binnen dit project te achterhalen welke cognitieve vaardigheden een robot moet beheersen om op sociale wijze met mensen om te gaan. Men gaat er hierbij vanuit dat de robot een specifieke taak heeft (bijvoorbeeld drankjes inschenken) en dat mensen waarmee de robot te maken krijgt geen ervaring hebben met het omgaan met robots. Dat laatste betekent dat de robot zo menselijk mogelijk moet reageren (onder meer op lichaamstaal) om de interactie tussen robot en mens zo natuurlijk mogelijk te laten verlopen.