In een poging om het verval van koraalriffen aan te pakken, gaat een team van wetenschappers van de Heriot-Watt Universiteit uit Schotland tientallen piepkleine robotjes inzetten om het koraal te repareren. Door te kijken naar patronen uit de natuur, hopen zij een blijvende oplossing te hebben gevonden voor de wereldwijde schades aan koraal.

Bij het inzetten van de robotjes kijken de wetenschappers de natuur af, in het bijzonder naar insecten zoals wespen, bijen of mieren. In zulke zwermen stelt het individuele insect niet zoveel voor, maar samen bouwen de insecten grote, complexe structuren zoals wespennesten en termietenheuvels. Hoe dat precies in z’n werk gaat, is iets wat entomologen nog steeds niet helemaal weten, maar volgens professor David Corne van de School of Mathematical and Computer Sciences “zijn er wel allerlei theorieën over, die wij in dit project willen gebruiken.” Als de aanpak werkt, kan dat grote voordelen hebben voor het herstellen van koraalriffen over de hele wereld. De robotjes kunnen snel worden ingezet na natuurrampen, of in gebieden die al bekend staan om hun beschadigde riffen. Het herstel zou dan slechts enkele dagen duren, in plaats van jaren of zelfs eeuwen.

WIST U DAT…

…het ooit al eerder zo slecht ging met koraal dat het stopte met groeien?

Collectief gedrag
De onderzoekers kijken bij de inzet van de robotjes naar het collectieve gedrag van insecten. Bij het herstellen van het koraal zetten ze tientallen kleine machientjes in, die allemaal hun eigen taak hebben. Dat is handig, want dat betekent dat de rest van de robotjes gewoon door kan gaan met werken wanneer er eentje de geest geeft. Bovendien is het een stuk simpeler om de robotjes te bouwen. De ‘koraalbots’, zoals de onderzoekers ze noemen, metselen afgebroken stukken koraal weer terug op het rif. Dat hele proces wordt aangestuurd vanaf één computer die door de wetenschappers wordt bediend. Die computer leert patronen te herkennen, waardoor hij het koraal kan onderscheiden van ander materiaal. De eerste proeven worden uitgevoerd in meren in het westen van Schotland. Volgens de onderzoekers zijn daar grote riffen te vinden die vergelijkbaar zijn met die in tropische gebieden.

Van mensenwerk naar automatisch werk
Momenteel moeten er nog duikers aan te pas komen als koraal zich wil herstellen. Duikers, die dat meestal vrijwillig doen, moeten dan de stukken aan elkaar zetten. Zo groeit het koraal sneller weer terug aan elkaar. Die methode is echter niet heel handig, want duikers kunnen nou eenmaal niet zo heel lang onder water blijven. Bovendien kunnen ze niet heel ver afdalen, terwijl koraal soms dieper dan 200 meter groeit. De onderzoekers denken daarom dat de nieuwe aanpak met de robots een revolutionaire manier is van koraalherstel, die overal zal kunnen worden ingezet.

Koraalriffen worden al jarenlang bedreigd, vaak door de visserij, maar ook door toerisme en klimaatverandering. Koraal herstelt zich heel langzaam, dus een snelle en duurzame oplossing is van groot belang.