Onderzoek bewijst dat robots (in ieder geval tijdelijk) een positief effect hebben op de ontwikkeling van kuikens.

Wetenschappers bouwden twee robotmoeders voor kuikentjes. Het zijn twee vierkante boxen die verwarmd worden en waaronder ruimte is voor kuikentjes. Eén robotmoeder kon ook rondrijden. De andere stond stil.

Kuikens
De onderzoekers namen 24 kwartelkuikens van 36 uren oud en verdeelden ze in groepen van vier. Elke groep bracht tien dagen op rij één uurtje per dag met de robotmoeder door. Drie groepen kregen een mobiele robotmoeder toegewezen, de rest moest het met de moeder doen die niet kon bewegen.

De robotmoeder met kuikentjes. Foto: E. de Margerie, et al. ©2011 IOP Publishing Ltd

Beweging
Op de dertiende dag zetten de onderzoekers de kuikens weer bij hun robotmoeder. De resultaten zijn opmerkelijk. De kuikens met een mobiele moeder bewogen veel meer en waren ook luidruchtiger dan de kuikens met een stilstaande moeder, zo schrijven de onderzoekers in het blad Bioinspiration & Biomimetics.

Doolhof
Op de veertiende dag werden de kuikentjes met een doolhof geconfronteerd. De kuikens met een beweeglijke moeder bewogen veel sneller door het doolhof heen dan de kuikens met een stilstaande moeder. Dat wijst erop dat de mobiele moeder de ruimtelijke ontwikkeling van de kuikens heel erg goed deed. Na twintig dagen waren de verschillen in de ruimtelijke ontwikkeling verdwenen. Kuikens met een stilstaande robotmoeder presteerden op dat moment net zo goed als de andere jongen.

Volgens de onderzoekers hebben we desalniettemin veel aan dit onderzoek. Zo laat het zien dat jonge dieren die bijvoorbeeld in dierentuinen wees worden, weldegelijk baat kunnen hebben bij een robotmoeder.