Veel werk op de boerderij wordt inmiddels door machines uitgevoerd, maar er blijft toch altijd nog werk liggen dat eigenlijk met de hand moet. En dat valt niet mee voor de steeds ouder wordende Japans boeren. Dus besloot professor Shigeki Toyama ze een handje te helpen. Hij mechaniseerde het lichaam van de boeren.

Toyama heeft een robotpak ontwikkeld dat de fysieke last van werk op de boerderij sterk kan verminderen. Werk dat veel van lichaam vergt: bukken, tillen, knielen, moet door het robotpak een stuk makkelijker worden. Het pak heeft de toepasselijke naam Power Assist gekregen en nadert zo langzamerhand zijn voltooiing.

Appels
De Power Assist is met behulp van riempjes gemakkelijk aan het lichaam te bevestigen. Vier motoren halen hun elektrische kracht uit ultrasonische trillingen en bevinden zich op de knieën en onderrug. De armen van het pak kunnen diverse posities aannemen. Dankzij de robot wordt lichamelijk zwaar werk zoals het plukken van appels gemakkelijker. De boer hoeft zijn arm niet meer zelf omhoog te houden, maar wordt geholpen door het pak.

Kracht
Wanneer de boer op zijn knieën of hurken zit, voelt het alsof hij op een stoel zit, omdat de motoren het lichaam steun geven. Volgens Toyama kost het uit de grond trekken van een radijs normaal gesproken net zoveel spierkracht als het optillen van een 30 kilo zwaar object. Met het robotpak aan is maar de helft van die spierkracht nodig.

Lovend
Het pak kan bestuurd worden met commando’s die in een microfoon worden gegeven. Het pak is reeds getest door enkele Japanse boeren en zij waren zeer lovend. Het pak zorgde ervoor dat ze zich aan het eind van de dag een stuk minder moe voelden.

Winst
Op dit moment weegt het pak nog zo’n achttien kilo. Toyama hoopt dat terug te brengen naar zes kilo door lichtere motoren te gebruiken. Een robotpak kost 500.000 yen (ongeveer 4610 euro). Niet alleen de ouderen zouden bij het pak gebaat zijn. Volgens Toyama is het aannemelijk dat een boer dankzij dit pak straks ook meer winst gaat draaien.

Toekomst
Toyama werkt nog aan nieuwe toepassingen voor het pak. Zo moet het pak straks ook informatie gaan weergeven. Bijvoorbeeld de weersverwachtingen. “Ik wil door de robotpakken laten zien hoe de landbouw er in de toekomst uit gaat zien,” vertelt Toyama.

Oude boeren zijn met name in Japan sterk in opkomst. Ongeveer 60 procent van alle Japanse boeren is ouder dan 65 jaar. Veel boeren hebben dan ook diverse lichamelijk klachten zoals rugpijn, pijn in de knieën en ellebogen.