rotsachtig

Het antwoord op die vraag is niet eenvoudig, maar kan de zoektocht naar planeten zoals de onze – en leven – vergemakkelijken.

Wanneer een ster nog jong is, wordt deze omringd door een roterende schijf die bestaat uit gas en stof. In die schijf kunnen planeten ontstaan. Maar planeten zijn er in verschillende soorten. Je hebt gasplaneten, maar ook rotsachtige planeten. Welke soort planeet in die gas- en stofschijf ontstaat, wordt mede bepaald door de chemische samenstelling van de ster. Zo heeft eerder onderzoek aangetoond dat gasplaneten meestal ontstaan rond sterren die rijk zijn aan ijzer. Maar hoe zit dat met kleinere, rotsachtige planeten?

Zeven sterren
Wetenschappers hebben dat nu uitgezocht. Ze bestudeerden zeven sterren die elk minstens één rotsachtige planeet bezitten. Ze stelden van elke ster vast welke elementen deze bezaten. Uit het onderzoek blijkt dat kleine, rotsachtige planeten zoals de aarde doorgaans niet ontstaan rond sterren die rijk zijn aan ijzer en silicium. Dat is verrassend, omdat rotsachtige planeten meestal rijk zijn aan die twee elementen.

Diverse chemische samenstelling
Uit het onderzoek blijkt dat sterren met rotsachtige planeten ter grootte van de aarde qua chemie vergelijkbaar zijn met sterren waar planeten ter grootte van Neptunus omheen draaien en sterren waar geen planeten omheen cirkelen. De sterren waar kleine, rotsachtige planeten omheen draaien, lijken qua samenstelling weer minder op sterren waar gasreuzen omheen cirkelen. “Er is veel gedebatteerd over de stellaire omstandigheden die nodig zijn voor het ontstaan van een planeet,” vertelt onderzoeker Simon Schuler. “Onze resultaten onderschrijven de theorie dat kleine, rotsachtige planeten rond sterren met een diverse chemische samenstelling kunnen ontstaan.” Onderzoeker Johanna Teske voegt toe: “Dat betekent dat kleine, rotsachtige planeten nog veelvuldiger voorkomen dan we eerder dachten.”

“Het vinden van kleine planeten kan een uitdaging zijn, dus het is een beetje teleurstellend dat we geen duidelijkere aanwijzingen hebben voor het vinden van de sterren waar ze omheen cirkelen,” vindt Teske. “Tegelijkertijd zijn onze resultaten heel opwindend, omdat deze erop wijzen dat kleine planeten veel voorkomen en qua samenstelling heel divers zijn.”