Mars is veel kleiner dan we zouden mogen verwachten. En wetenschappers denken nu eindelijk te weten hoe dat komt.

Toen het zonnestelsel nog heel jong was, leek Jupiter niet goed te weten waar hij naartoe wilde. De planeet bewoog eerst een tijdje richting de zon en toen er weer vandaan.

Dat dolen zorgde ervoor dat Jupiter de verdeling van elementen – die ooit planeten zouden vormden – ernstig verstoorde. Zo werden een hoop ‘bouwstenen’ naar de randen van het zonnestelsel gegooid. En deze konden dus niet meer gebruikt worden voor de bouw van de binnenste planeten. Mars zou daar de dupe van zijn geworden en daardoor zo relatief klein zijn gebleven: de planeet kwam simpelweg bouwmaterialen tekort.

De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze een computersimulatie uitvoerden. De simulatie toonde aan dat het dolen van Jupiter inderdaad de grootte van Mars kan verklaren. En ook de planetoïdengordel kan door de hele situatie omtrent Jupiter verklaard worden. Toen de planeet zich richting de baan die we nu zo van Jupiter gewend zijn verplaatste, gooide de planeet materialen terug het binnenste zonnestelsel in.