Een mannelijk roodborstje zorgt veel beter voor zijn nageslacht wanneer het uit een helder blauw eitje kruipt.

Dat hebben wetenschappers van de Queen’s University ontdekt. De eitjes van een roodborstje zijn blauw, maar het ene blauw is het andere niet. Sommige eitjes zijn dan ook net een andere tint blauw. Onderzoeker Bob Montgomerie vroeg zich af wat de functie van deze verschillende tinten blauw was.

Experiment
Om dat te achterhalen, zette hij een experiment op. Hij verving de eieren uit verschillende nestjes door nep eieren die verschillende tinten blauw hadden. Vlak voor de echte eieren die waren weggehaald zouden uitkomen, werden de nep eieren vervangen door jonge roodborstjes. Vervolgens keken de onderzoekers hoe de ouders voor hun jongen zorgden.

De eitjes van een roodborstje. Foto: Dmytro Sergiyenko (via Wikimedia Commons).

Investeren
De mannetjes die heel helderblauwe eieren in hun nest hadden gehad, brachten hun jongen gemiddeld twee keer zoveel eten als de mannetjes wiens eieren niet zo helderblauw waren. De mannetjes investeerden dus meer in hun nageslacht. Blijkbaar hebben ze er dus meer vertrouwen in. Waarschijnlijk kunnen de mannetjes aan de kleur van de eieren zien hoe gezond hun jong is. Een helderblauw ei wijst op een gezond jong en dat jong is dus de investering dubbel en dwars waard, zo stellen de onderzoekers in het blad Behavioral Ecology and Sociobiology.

Een ei van roodborstjes is blauwer doordat het meer van het pigment biliverdine bevat. Waarschijnlijk hebben gezonde vrouwtjes meer van dit pigment. Vrouwtjes met meer van dit pigment hebben mogelijk ook een grotere kans op gezond nageslacht. Overigens is het niet bewezen dat de kleur van de eieren alleen maar bedoeld is om meer te vertellen over de gezondheid van het jong. Het is best mogelijk dat de kleur ook nog andere functies heeft.