Een Duitse satelliet komt wellicht deze week nog naar beneden vallen. Wat weten we van dit gevaarte?

De satelliet draagt de naam ROSAT, een fraaie afkorting van het Duitse ‘RÖntgenSATellit’. Niet alleen de Duitsers zijn overigens geestelijk vader van ROSAT. Ook de Engelsen en Amerikanen namen deel in de missie.

Röntgenstraling
ROSAT moest de bronnen van röntgenstraling in de ruimte opsporen. Eén van de bekendste bevindingen van de satelliet is wel de ontdekking dat ook kometen röntgenstraling afgeven.

1999
Maar de gloriedagen van ROSAT zijn voorbij. Een tijdje eigenlijk al: in 1999 werd de satelliet met pensioen gestuurd. En nu zo’n twaalf jaar later is deze hard op weg om weer op aarde te landen.

WIST U DAT?

…ruimteafval zoals ROSAT en UARS een steeds groter probleem wordt?

Kansen
Nog niet zolang geleden zorgde een andere satelliet ook al voor paniek. De Amerikaanse satelliet UARS kwam eind september stuurloos naar beneden zetten. Dat liep met een sisser af: niemand raakte gewond. En wederom is de kans dat de naar beneden vallende satelliet iemand raakt klein. Maar de kans is wel ietsje groter dan bij de UARS. De Amerikanen schatten dat de kans dat de UARS iemand zou raken 1 op 3200 was. De Duitsers schatten de kans dat ROSAT iemand raakt 1 op 2000.

Wanneer?
Volgens de Duitsers kunnen we de ROSAT-satelliet ergens tussen vrijdag 21 en dinsdag 25 oktober verwachten. De satelliet komt met een snelheid van zo’n 28.000 kilometer per uur naar beneden en zal grotendeels in de atmosfeer vergaan. Zo’n dertig brokstukken zullen het ritje echter overleven en op aarde neerstorten. Het grootste stuk puin weegt zo’n 400 kilo.

In september zorgde de UARS-satelliet nogal voor wat onrust. Aangezien dat met een sisser afliep, lijken velen zich nu niet zo druk te maken om ROSAT. Een verstandige reactie: zolang onduidelijk is waar de satelliet neerkomt, is het onmogelijk om iets effectiefs (bijvoorbeeld het op een lopen zetten) met die paniek of angst te doen.