rosetta

Wat te doen met kometenjager Rosetta? Die vraag houdt onderzoekers bezig nu de sonde het einde van haar missie nadert.

Ruimtesonde Rosetta werd in 2004 gelanceerd en ging toen op jacht naar komeet 67P/C-G. Na een lange reis kwam de sonde daar in augustus 2014 aan. Een paar maanden later zette Rosetta lander Philae op het oppervlak van de komeet.

Ontdekkingen
Inmiddels is het eind 2015 en heeft Rosetta al verscheidene ontdekkingen gedaan. Zo werd er bijvoorbeeld zuurstof op 67P/C-G ontdekt. Een echte primeur, want nog nooit eerder werd zuurstof op een komeet aangetroffen. Ook gaf Rosetta ons meer inzicht in de totstandkoming van de opmerkelijke komeet die het resultaat bleek te zijn van twee kometen die met elkaar in botsing zijn gekomen. En nog steeds doet Rosetta volop onderzoek naar 67P/C-G. Grote kans dat er dus nog meer grote ontdekkingen volgen.

WIST JE DAT…
…ruimtesonde Rosetta vorig jaar de beste selfie ooit maakte? Bekijk ‘m hier!

Houdbaarheidsdatum
Rosetta mag dan nog heel actief zijn; ook deze ruimtesonde heeft een houdbaarheidsdatum. Momenteel is dat september 2016. Dan loopt de missie van de sonde officieel af. Een verlenging zit er niet in. In september 2016 is de afstand tussen de zon en de komeet (en dus ook Rosetta) zo groot dat Rosetta grote moeite zal krijgen om voldoende zonne-energie te verzamelen. Op een gegeven moment zal de sonde dan ook niet meer goed functioneren. En dus beginnen onderzoekers wat heen en weer te schuifelen op hun stoel, want hoe moet het nu verder met Rosetta?

Crash
Eerder schreven we op Scientias.nl al dat ESA serieus overwoog om Rosetta – in navolging van Philae – aan het einde van de missie op het oppervlak van 67P/C-G te zetten. Die plannen zijn nu een stuk concreter, zo meldt Nature. ESA wil Rosetta op de komeet laten storten, maar wel zo zachtjes mogelijk. Het is de bedoeling dat de sonde zo lang mogelijk data blijft verzamelen en versturen. Zodra de sonde op het oppervlak van de komeet landt, is de missie dan echt voorbij en zal er geen contact meer mogelijk zijn met Rosetta.

Hoewel velen zullen vinden dat Rosetta een betere dood verdient, is dit wetenschappelijk gezien een fantastisch einde aan een fantastisch verhaal. Rosetta zal voorafgaand aan de crash namelijk fantastische detailfoto’s kunnen maken van de komeet. Ook kan deze dan heel dichtbij metingen uitvoeren die ons een nog beter beeld geven van de samenstelling van de komeet (of beter gezegd: kometen).