rsz_rosetta

Kometenjager Rosetta maakt zich op voor een wel heel intieme ontmoeting met komeet 67P/C-G. Op Valentijnsdag zal de sonde de komeet tot een afstand van zo’n zes(!) kilometer naderen!

De voorbereidingen voor de ontmoeting zijn een aantal dagen geleden al in gang gezet. Het klinkt misschien paradoxaal, maar op 7 februari vergrootte Rosetta daartoe de afstand tussen zichzelf en de komeet tot zo’n 142 kilometer. In die komende dagen zal die afstand weer verkleind worden, waarna Rosetta op Valentijnsdag rakelings langs komeet 67P/C-G zal scheren. De afstand tussen de twee bedraagt op dat moment zo’n zes kilometer.

Schat aan informatie
De scheervlucht is een cruciaal onderdeel van Rosetta’s missie en moet een schat aan informatie opleveren. “De naderende scheervlucht stelt ons in staat om unieke wetenschappelijke waarnemingen te doen,” stelt onderzoeker Matt Taylor. Zo kan Rosetta tijdens de scheervlucht onder meer aan het binnenste deel van de atmosfeer van 67P/C-G ‘ruiken’.

Activiteit
Tijdens de scheervlucht vliegt Rosetta bovendien over de meest actieve gebieden op de komeet. Onderzoekers hopen dan ook veel meer te weten te komen over hoe die atmosfeer zich verhoudt tot de activiteit die de komeet – nu de afstand tussen 67P/C-G en de zon steeds kleiner wordt – in toenemende mate vertoont. Ook is het de bedoeling dat Rosetta tijdens de scheervlucht gedetailleerde foto’s van het oppervlak maakt.

Deze fantastische foto - waarop de activiteit van komeet 67P/C-G goed te zien is - maakte Rosetta begin deze maand. Afbeelding: ESA / Rosetta / NAVCAM.

Deze fantastische foto – waarop de activiteit van komeet 67P/C-G goed te zien is – maakte Rosetta begin deze maand. Afbeelding: ESA / Rosetta / NAVCAM.

Meer scheervluchten
Na de scheervlucht zal de afstand tussen de komeet en Rosetta weer vergroot worden. In de periode daarna zullen opnieuw scheervluchten volgen, maar daarbij zal de afstand tussen Rosetta en de komeet nooit zo klein worden als op Valentijnsdag het geval zal zijn. De afstand tussen de twee zal tijdens latere scheervluchten altijd tussen de vijftien en 100 kilometer liggen.

Behalve de scheervlucht van 14 februari is er tijdens deze missie nog genoeg om naar uit te kijken. Zo wil ESA Rosetta ergens in de maand juli dwars door een jet afkomstig van komeet 67P/C-G laten vliegen. En dan is er natuurlijk ook Philae nog: het wordt sowieso spannend of de kometenlander in een later stadium in de missie nog actief kan worden en zoja, wat deze dan op het oppervlak van de komeet kan verrichten.