Wetenschappers hebben met behulp van Rosetta een dertig meter grote schommelsteen ontdekt op de 67P/Churyumov-Gerasimenko komeet.

De steen maakt deel uit van een formatie bestaande uit drie rotsblokken. De grootste steen lijkt slechts met een klein gedeelte aan de komeet vast te zitten. Het is de zoveelste ontdekking die Rosetta maakt tijdens haar verblijf rondom de 67P/C-G komeet.

Schommelstenen
Op onze aarde bevinden zich ook schommelstenen; stenen die met een klein deel van hun oppervlak in contact met de ondergrond staan. Het lijkt net of zij ieder moment om kunnen vallen; sommige schommelstenen kunnen zelfs heen en weer wiebelen. Je kunt ze vinden in onder andere Australië of het zuidwesten van de Verenigde Staten. In de meeste gevallen komen stenen op deze manier terecht doordat zij zijn aangevoerd door gletsjers. Maar het kan ook zo zijn dat dat de vorming ervan plaatsvindt door de eroderende werking van wind en water.

De rotsformatie waarvan nummer drie een schommelsteen blijkt te zijn. Klik voor een vergroting. Bron: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team

De rotsformatie waarvan nummer drie een schommelsteen blijkt te zijn. Klik voor een vergroting. Bron: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team

Transport
Het team van Rosetta weet niet hoe de schommelsteen op de 67P/C-G komeet terecht is gekomen. De vondst ervan doet suggereren dat er mogelijk sprake is van transportprocessen op de komeet. Dit proces kan ontstaan door activiteit van het hemellichaam. Wel is het volgens de wetenschappers lastig om foto’s van de oppervlakte van de komeet te interpreteren. De kijkhoek, licht en de ruimtelijke resolutie spelen een belangrijke rol en kunnen ervoor zorgen dat de foto misleidend is. Zo lijkt op een eerder gemaakte foto één steen van de formatie uit te steken als een pilaar maar een tweede foto kan dit niet bevestigen.

Klik voor een vergroting. Bron: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team

Klik voor een vergroting. Bron: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team

Rosetta’s bevindingen
Rosetta bevindt zich al een tijdje in het gebied rondom de 67P/C-G komeet en doet regelmatig nieuwe ontdekkingen. Zo heeft zij in april een stofstroom die zich van de komeet weghaast, vastgelegd. Ook blijkt het hemellichaam geen magnetisch veld te hebben en heeft het negentien provincies. Daarnaast maakt Rosetta prachtige foto’s van de komeet en haar oppervlakte die u hier en hier kunt bekijken.

De schommelsteen op 67P/C-G wordt de komende tijd door de onderzoekers goed in de gaten gehouden.