Het uiteindelijke doel van ESA’s Rosetta ruimtesonde is de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko in 2014. Toch maakt de sonde dit weekend een interessante tussenstop bij de ruimtesteen Lutetia. Op 10 juli bedraagt de afstand tussen de asteroïde en de sonde slechts 3169 kilometer.

Flitsbezoek
21 Lutetia is met een doorsnee van honderd kilometer één van de grotere planetoïden in de asteroïdengordel. De lander van de Rosetta-ruimtesonde, die overigens niet zal landen op de asteroïde, analyseert 21 Lutetia en kijkt of het object een magnetisch veld en een exosfeer heeft.

Makkelijk gaat de observatie niet worden. Rosetta reist met een snelheid van 15 kilometer per seconde langs Lutetia, oftewel 54.000 kilometer per uur. Alles hangt dus af van timing. Overigens kan ESA nu niet zoveel meer doen, behalve afwachten. De exacte timing van de commando’s zijn namelijk een maand geleden al doorgegeven aan de Rosetta ruimtesonde.

In totaal ontwaakt de lander negen uur uit zijn winterslaap om meer over Lutetia te leren. Daarna vervolgt hij zijn winterslaap, tot in 2014 de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko wordt bereikt.

2014
Wanneer Rosetta zich in 2014 een baan om de komeet heeft geplaatst zal het daar ruim een jaar onderzoek verrichten. Tevens zal de sonde bestuderen hoe de coma (de ‘staart’) van de komeet zich ontwikkelt, terwijl de komeet de zon nadert.

Na een aantal maanden maakt zich tevens van de ruimtesonde een lander los, genaamd Philae (vernoemd naar een eiland in de Nijl, waar een obelisk werd gevonden die een rol speelde in het ontcijferen van de Steen van Rosetta). Omdat de komeet een zeer geringe zwaartekracht heeft vuurt Philae vlak voor de landing twee harpoenen af. Deze moeten voorkomen dat de lander weer terug stuit in de ruimte.